Campagne sauvage

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Le Wilderness était une vaste zone d'arbres et de broussailles épaisses située dans les comtés de Spotsylvania et d'Orange, à environ 10 miles à l'ouest de Fredericksburg, en Virginie. En mai et juin 1864, ce fut le théâtre de certains des combats les plus féroces de la guerre civile, y compris les batailles de The Wilderness, Spotsylvania Court House et Cold Harbor. L'avantage numérique toujours croissant de l'Union sur les forces confédérées commençait à dominer l'équation militaire. La bataille de The Wilderness a commencé par une attaque du général Grant, maintenant avec toute l'armée de l'Union sous son commandement, contre l'armée de Lee de Virginie du Nord. Meade a envoyé plus de 100 000 soldats de l'Union contre l'armée de Lee de moins de 70 000 le 5 mai. En poussant contre le flanc droit de Lee, les forces de l'Union ont perdu la vie de 13 000 soldats supplémentaires sur le chemin de Cold Harbor entre le 3 et le 12 juin. Les pertes immenses ont été saluées. avec consternation dans le Nord, mais la stratégie de Grant fonctionnait. Malgré les pertes, Grant continuait de se diriger vers Richmond.


Campagne Wilderness - Historique

La campagne sauvage

Copyright par Matt Hering, 2004.

Au début de l'année 1864, l'armée de Virginie du Nord et l'armée du Potomac se sont jetées du regard des côtés opposés de la rivière Rapidan. L'armée de Virginie du Nord souffrait encore de leur énorme défaite à Gettysburg et de leur défaite plus petite, mais toujours coûteuse, à Bristoe Station. Pendant ce temps, l'armée du Potomac était du côté nord du Rapidan en attendant l'inévitable campagne de printemps qui allait être lancée. En novembre 1863, l'armée du Potomac avait traversé le Rapidan à l'est de l'armée au repos de Lee lors d'une offensive d'automne. Mais bientôt, les confédérés se retirèrent derrière des travaux de terrassement extrêmement puissants à Mine Run. Les fédéraux, commandés par Meade, s'arrêtèrent devant ces défenses menaçantes, où Meade envisagea d'attaquer l'ennemi. Mais, après une inspection plus approfondie, le prudent Meade considérait que les ouvrages du Sud étaient trop solides pour être brisés par un assaut. Avec cela, l'armée du Potomac se retira de l'autre côté du Rapidan, après avoir vu très peu d'action sur le côté sud de celui-ci.

En mars 1864, un nouveau général occidental arriva dans l'Est des États-Unis. Accorder. Il était le vainqueur du fort Donelson, de Vicksburg et de Chattanooga, mais beaucoup de vétérans fédéraux de l'armée du Potomac n'ont rien trouvé en lui pour leur inspirer confiance. Il portait un simple pardessus de soldat et, de toute évidence, ne se souciait pas de son apparence. Lorsqu'il est arrivé dans un hôtel, avec son fils, à Washington D.C. où il devait séjourner, le réceptionniste n'a même pas réalisé de qui il s'agissait. Grant signa simplement le livre d'or et monta les escaliers jusqu'à sa chambre. Le greffier a jeté un coup d'œil au livre d'or et a vu la signature « U.S. Grant et son fils, réalisant maintenant qu'il avait vu Grant « Unconditional Surrender ». Grant alla bientôt rendre visite au président et, en entrant dans la Maison Blanche, fut inondé d'admirateurs et de visiteurs curieux.

Grant s'était vu confier le rôle de commandant de toutes les forces de terrain de l'Union, succédant à Halleck, et avait décidé d'établir son quartier général avec l'armée du Potomac. Il savait que l'armée du Potomac était l'armée fédérale la plus importante et croyait également que William T. Sherman ferait un bon commandant des armées occidentales. Il ne voulait pas non plus s'asseoir derrière un bureau à Washington, comme Halleck l'avait fait. Il décide également de rattacher le 9 e corps de Burnside, en service de garnison, à l'armée du Potomac. Cela a créé un énorme problème. Burnside était supérieur à Meade, ce qui rendait inapproprié pour Burnside de prendre les ordres de Meade. Pour résoudre ce problème, Burnside, bien qu'attaché à l'armée du Potomac, ne prendrait les ordres que de Grant, mais pas de Meade. Plus tard, cela créerait un enchevêtrement de problèmes.

Robert E. Lee était maintenant dans sa deuxième année de commandement de l'armée de Virginie du Nord, avec des victoires dans la campagne des sept jours, Second Manassas, Fredericksburg et Chancellorsville. Pour le dire avec humilité, ses troupes conservaient toujours le dévouement et la confiance indéfectibles qu'elles avaient lorsqu'il remporta des victoires majeures à Second Manassas et à Fredericksburg. Pour le moment, son armée campait dans les contreforts vallonnés à l'ouest du désert enchevêtré. Lee plaça son quartier général à Clark's Mountain, où un poste d'observation surveillait constamment l'armée du Potomac, de l'autre côté de la rivière. Lui et ses 60 000 hommes étaient préparés pour l'offensive de l'Union.

Le général Grant avait un plan simple : traverser la rivière Rapidan, traverser le Wilderness, et entrer entre Lee et Richmond, obligeant ainsi Lee à attaquer l'armée du Potomac sur un terrain favorable aux fédéraux. Après les 118 000 hommes de l'armée du Potomac à travers le Rapidan, 4 300 wagons fédéraux. La clé du plan de Grant était de traverser les fourrés enchevêtrés de la région connue sous le nom de Wilderness. S'il était pris dans le désert, le terrain annulerait le nombre presque écrasant de Grant en hommes et en artillerie. Joseph Hooker et l'armée du Potomac avaient été capturés dans cette zone un an plus tôt et gravement mutilés. Grant, ainsi que la plupart des autres commandants fédéraux, sans aucun doute, ne voulaient pas être agressés par le tenace Lee dans le désert.

Le 4 mai, la cavalerie de l'Union franchit la rivière Rapidan et s'empare de deux gués, les gués Germanna et Ely. Immédiatement, les ingénieurs fédéraux ont commencé à construire des ponts flottants enjambant la rivière. Bientôt, trois corps de l'Union traversèrent le Rapidan : le 5 e corps, commandé par le gouverneur K. Warren à Germanna Ford le 6 e corps, commandé par John Sedgwick également à Germanna Ford et le 2 e corps, commandé par Winfield Scott Hancock à Ely's Ford. Leurs mouvements avaient déjà été repérés par des guetteurs confédérés sur Clarks Mountain, et Lee ordonna à ses hommes à l'est à midi d'affronter les fédéraux dans le désert. À ce moment-là, l'armée de l'Union avait une bonne longueur d'avance sur les confédérés, mais ici, dans le désert, Grant a décidé de s'arrêter et de camper pour la nuit. Pourquoi a-t-il fait ça ? Tout d'abord, il ne croyait pas que l'armée de Virginie du Nord pourrait atteindre le désert le 5 au matin. Aussi, il voulait laisser le temps à son encombrant train de wagons, et au 9 e corps qui le gardait, de rattraper l'armée. Néanmoins, en s'arrêtant dans le Wilderness le 4, Grant avait commis sa première grande bévue de la campagne.

Lee avait l'intention de profiter pleinement de l'arrêt de Grant dans le désert. Il ordonna aux troupes du 2 e corps d'Ewell de se diriger vers l'est via l'autoroute à péage d'Orange, tandis que le 3 e corps d'Hill s'approchait de Wilderness le long de la route Orange Plank. Lee espérait qu'il pourrait frapper le flanc fédéral sans méfiance et ouvert le matin avec une force écrasante, forçant ainsi Grant à traverser le Rapidan aussi rapidement qu'il était venu, ou peut-être en détruisant l'armée du Potomac. Temporairement, Lee se battrait sans Longstreet's Corps 1/3 de son armée. Les hommes de Longstreet avaient campé autour de Gordonsville, à une bonne distance du Wilderness que le reste de l'armée de Virginie du Nord. Lee savait qu'il était probable que s'il attaquait les fédéraux le matin du 5, il devrait se battre sans Longstreet, le laissant avec environ 40 000 hommes pour combattre 100 000 fédéraux. Ce mouvement serait aussi risqué que n'importe quel autre Lee, mais il décida d'attaquer le 5 . Seul le temps dira si le nouveau pari de Lee réussirait ou échouerait, avec des résultats potentiellement fatals pour son armée.

Alors que le matin de My 5 s'ouvrait, les piquets du 5 e corps fédéral postés sur Orange Turnpike ont été surpris de trouver une masse de confédérés avançant contre eux. Le long d'Orange Plank Road, les troupes de Hill repoussèrent lentement un régiment de cavalerie de l'Union têtu. Ces rapports ont surpris le siège fédéral peut-être encore plus que les piquets eux-mêmes. Les ordres de Meade pour Warren étaient de se déplacer vers l'ouest le long de l'Orange Turnpike et d'attaquer ce qu'ils croyaient être une petite force ennemie. En atteignant le bord est d'une clairière connue sous le nom de Saunders Field, Warren remarqua les troupes du Sud en train de construire des travaux de terrassement de l'autre côté. Lorsqu'il a signalé cela à Meade, les ordres du commandant de l'armée fédérale étaient d'attaquer immédiatement. Mais Warren a insisté sur le fait que la ligne sud le débordait de chaque côté, et il était donc, naturellement, réticent à l'assaut.

Sur Orange Plank Road, le 3 e Corps de Hill faisait de grands progrès vers la capture du carrefour où se rejoignaient Orange Plank Road et Brock Road. Hancock était, à cette époque, bien au sud du reste de l'armée du Potomac, à Todd's Tavern. Si cette intersection que visait le corps de Hill était capturée, tout le 2 e corps de Hancock, le meilleur corps de l'armée du Potomac, serait coupé du reste de l'armée fédérale et mûr pour la destruction. Le quartier général de l'Union a vu le danger dans lequel l'armée du Potomac serait mise si les confédérés s'emparaient de l'intersection de Brock Road. Meade a commandé trois brigades fédérales sous George Getty au carrefour. Les troupes sont arrivées à destination juste à temps pour arrêter les confédérés de tête, à une cinquantaine de mètres à peine. Immédiatement après avoir atteint l'intersection, les hommes de la division Getty ont commencé à construire des travaux de terrassement en prévision d'un assaut confédéré. Meade, croyant que Getty ne pourrait pas tenir longtemps sans soutien, ordonna à Hancock et à son 2 e corps de se rendre à la croisée des chemins pour aider à sa défense. Vers 16 heures, le corps de Hancock a commencé à arriver à l'intersection, et toutes les troupes de l'Union, y compris celles de Getty, ont reçu l'ordre de Meade d'attaquer les sudistes.

Hill avait, après avoir été repoussé par les troupes de Getty, a retiré son corps à plusieurs centaines de mètres à l'ouest de l'intersection de Brock Road et a mis en place une ligne défensive sur une crête douce parallèle à Orange Plank Road. De là, il se préparait à recevoir l'attaque ennemie d'une ampleur dont il n'avait aucune idée. Hancock a attaqué vicieusement, alimentant les troupes arrivantes dans le combat dès leur arrivée. La nuit est tombée sans que ni les troupes de Hill ni celles de Hancock n'aient obtenu le moindre avantage.

Alors que tout cela se passait dans la partie sud du champ de bataille, un combat féroce faisait rage autour de Saunders Field. À 13 heures, la patience de Meade avait disparu. Il était fatigué des retards continus de Warren et lui a donc ordonné d'attaquer sans le soutien de Sedgwick. Warren, bien que réticent, a ordonné l'attaque. De l'autre côté de Saunders Field, ses troupes se dirigent vers un mur de flammes depuis les parapets confédérés. Tout au long de la ligne, les troupes fédérales avançaient et s'enfuyaient, la célèbre brigade de fer brisant pour la première fois de son illustre histoire. Tard dans la journée, le corps nouvellement arrivé de Sedgwick lança une attaque de flanc sur le flanc gauche d'Ewell, mais cela échoua horriblement. La journée de combat sur la partie nord du champ de bataille, comme celle sur la partie sud, se terminait par les cris des blessés.

À la tombée de la nuit, il manquait aux deux armées un corps, celui de Longstreet pour les confédérés et celui de Burnside pour les fédéraux. Lee avait encore un énorme écart entre le corps d'Ewell au nord et le corps de Hill au sud. Si les fédéraux découvraient et exploitaient cette brèche, l'armée de Lee pourrait bien être détruite. De plus, le Hill's Corps, bien qu'ayant tenu bon, avait été terriblement battu par les combats de la journée, et il était douteux qu'ils puissent résister à une attaque déterminée de l'Union le 6 mai. Lee commençait à s'inquiéter, n'ayant rien entendu de Longstreet depuis de nombreuses heures.

Le commandement fédéral avait élaboré un plan pour la destruction de l'armée de Lee. Ils savaient à quel point les rangs de Hill étaient terriblement épuisés et prévoyaient de l'utiliser à leur avantage. Le corps de Hancock et la division Getty devaient attaquer Hill par l'est, tandis que la division Wadsworth tournait le flanc gauche de Hill, et le corps de Burnside creusait dans l'espace entre Hills et le corps d'Ewell. Les troupes de Burnside allaient alors trancher l'arrière de Hill, achevant sa destruction. Après la disparition de Hill, les fédéraux devaient se retourner contre le corps isolé d'Ewell et le détruire à son tour. Ce plan était certainement très prometteur s'il était bien exécuté. Pendant ce temps, ni Lee ni Hill n'ont dirigé leurs lignes désorganisées, ce qu'ils souhaiteraient bientôt avoir fait.

À 5 heures du matin, l'assaut de l'Union s'ouvre, à l'exception du corps absent de Burnside. Le corps d'armée fortement inférieur en nombre a pris une position désespérée et courageuse, mais c'était futile. Bientôt, tout le corps d'Hill affluait vers l'ouest en désordre. Lee ordonna à l'artillerie de William T. Poague de ralentir l'avance de l'Union à Widow Tapps Field, pour donner à Longstreet plus de temps pour apparaître. Comme tout semblait perdu pour l'armée de Virginie du Nord, une colonne de troupes confédérées marchait vers Lee et son entourage. Lee a demandé qui étaient ces troupes, et il a été annoncé qu'il s'agissait de Texans. Longstreet était arrivé.

Initialement, Lee a commencé à avancer avec les Texans, avec l'intention de mener l'attaque. Mais les Texans n'auraient rien de tout cela. Beaucoup ont attrapé la bride de Traveller et l'ont pointé vers l'arrière, alors qu'ils ont refusé d'avancer jusqu'à ce que Lee revienne. À ce moment, un assistant s'est approché de Lee et lui a dit que Longstreet était arrivé, alors Lee s'est reculé pour lui parler. Les Texans ont chargé de plein fouet les fédéraux à Widow Tapp Field. Des deux côtés de l'Orange Plank Road, les hommes du Longstreet's Corps ont repoussé l'avance désorganisée de l'Union. La division de Wadsworth s'est retrouvée mêlée à un combat acharné dans les fourrés au nord d'Orange Plank Road, Wadsworth étant mortellement blessé au cours du combat. Les troupes de l'Union se replient sur Brock Road, où elles commencent à creuser une ligne défensive.

Mais il y avait une caractéristique du terrain que les deux côtés avaient oubliée : le chemin de fer inachevé au sud d'Orange Plank Road et le flanc gauche de Hancock. Lorsque cet endroit a été inspecté, il s'est avéré être une merveilleuse zone de rassemblement pour une attaque de flanc confédérée. Les troupes du Sud pouvaient se rassembler dans le chemin de fer coupé invisible aux troupes de Hancock. Ils pourraient alors lancer une attaque surprise sur le flanc ouvert du 2 e corps. Quatre brigades confédérées ont été envoyées sur le lit du chemin de fer et devaient être commandées par l'assistant de Longstreet, G. Moxley Sorrel, qui n'avait jamais commandé de troupes au combat. Ses hommes ont lancé leur attaque et ont enroulé la ligne de l'Union "comme une couverture humide", selon les mots de Hancock. Mais, alors que l'attaque du Sud semblait mener à la déroute de l'armée de l'Union, Longstreet fut gravement blessé, mais pas mortellement. Il voyageait avec cet état-major lorsqu'un groupe de troupes confédérées, prenant les Sudistes à cheval pour des Fédéraux, a ouvert le feu, tirant Longstreet dans la gorge et tuant l'un de ses grands commandants de brigade, Micah Jenkins. La confusion qui a suivi les blessures de Longstreet a mis fin à l'assaut confédéré. Les fédéraux rétablissaient alors leurs lignes et se préparaient à d'autres attaques du Sud.

Lee a décidé de faire une autre attaque frontale désespérée contre les travaux de terrassement de l'Union à l'intersection vitale. Alors que les troupes de Lee émergeaient des bois en face des lignes fédérales, les parapets en bois ont pris feu à cause des tirs d'artillerie et de mousqueterie. Dans la confusion qui s'ensuivit, les troupes du Sud rompirent la ligne de l'Union, mais seulement temporairement. Bientôt, les renforts fédéraux étaient précipités vers la percée, scellant la brèche. Lee a décidé de ne plus faire d'attaques dans ce secteur.

Le 7 au matin, sur la partie nord du champ de bataille, l'audacieux John Gordon, commandant une division sur la gauche confédérée en face de Sedgwick, trouva une ouverture pour une attaque. Il a vu que sa gauche chevauchait la droite de Sedgwick, rendant le flanc de l'Union vulnérable aux assauts. Tout au long de la matinée et de l'après-midi, Gordon a supplié son commandant de corps, Richard Ewell, de lui accorder la permission de lancer cette attaque. Il n'obtint l'autorisation d'attaquer qu'en fin d'après-midi, mais décida néanmoins de lancer l'assaut. Alors que quelques-unes de ses brigades effectuaient une attaque frontale, une autre a roulé sur le flanc fédéral, dispersant les troupes de l'Union sans méfiance. Mais bientôt, le manque de lumière du jour et la désorganisation causée par leur succès stoppèrent leur avancée. On leur ordonna de se retirer dans leurs retranchements.

Dans la nuit du 7 mai, l'armée du Potomac glissa vers le sud jusqu'au palais de justice de Spotsylvania, espérant y arriver avant les confédérés. Mais après une résistance obstinée de la cavalerie du Sud et une position audacieuse sur une colline au nord du hameau du palais de justice, l'armée de Virginie du Nord a atteint la première. Lee avait, dans le Wilderness, subi entre 8 000 et 11 000 victimes, tandis que Grant en avait perdu environ 18 000. Lee avait également perdu son subordonné le plus fiable et le plus expérimenté, James Longstreet. L'Overland Campaign, comme on l'appellera, se poursuivra pendant encore un mois, jusqu'à ce que Grant franchisse la James River au début de juin. Des milliers et des milliers d'autres hommes seraient perdus. Lee et Grant deviendraient familiers l'un avec l'autre et gagneraient un grand respect l'un de l'autre.

Cette question persiste : qui a gagné la bataille du désert ? Beaucoup appellent cela un match nul, d'autres, comme moi, appellent cela une victoire du Sud. Je pense que cela doit être déclaré une victoire confédérée. Lee avait tourné les deux flancs de Grant, et dans le processus a presque détruit l'armée du Potomac. Quel que soit le vainqueur, une chose est sûre : le carnage qui allait caractériser la campagne Overland a commencé au Wilderness.


La nature sauvage

La sanglante bataille du désert, dans laquelle aucun camp ne pouvait revendiquer la victoire, a marqué la première étape d'une offensive majeure de l'Union vers la capitale confédérée de Richmond, ordonnée par le nouveau général en chef de l'Union Ulysses S. Grant au printemps de 1864.

COMMENT ÇA S'EST FINI

Peu concluant. Après deux jours de combat, les deux armées étaient essentiellement là où elles se trouvaient au début de la bataille. L'armée de l'Union a subi plus de 17 500 pertes en 48 heures, des milliers de plus que le bilan enduré par les confédérés. Malgré la nature coûteuse de la bataille, Grant refusa d'ordonner une retraite, ayant promis au président Abraham Lincoln que, quelle que soit l'issue, il n'arrêterait pas l'avancée de son armée.

En mars 1864, Lincoln nomma Grant général en chef de toutes les armées de l'Union. Grant commença immédiatement à planifier une offensive majeure vers la capitale confédérée de Richmond. L'objectif principal de cette campagne terrestre était d'engager l'armée de Virginie du Nord de Robert E. Lee dans une série de batailles pour défendre la capitale du Sud, rendant impossible pour Lee d'envoyer des troupes en Géorgie, où se trouvait le major-général William T. Sherman. avancer sur Atlanta.

Grant a décidé de faire son quartier général avec l'armée du Potomac, commandée par le major-général George G. Meade. Il se concentrerait sur la stratégie générale tandis que Meade superviserait les questions tactiques. Au début de 1864, l'armée de l'Union du Potomac et l'armée confédérée de Virginie du Nord se font face de l'autre côté de la rivière Rapidan en Virginie centrale. Les deux armées se sont finalement rencontrées dans les bois denses connus sous le nom de Wilderness. Le combat s'avérerait mortel pour les deux camps, et après 48 heures de combat intense, le vainqueur non plus. Malgré le résultat, Grant n'a pas reculé. Au soulagement du président Lincoln et à la joie de ses hommes, le général continua sa progression vers Richmond.

En prévision de l'assaut attendu de Grant, Lee laisse le deuxième corps du lieutenant-général Richard S. Ewell et le troisième corps du lieutenant-général Ambrose P. Hill derrière des travaux de terrassement le long de la rivière Rapidan. Pendant ce temps, le premier corps du lieutenant-général James Longstreet attend à l'arrière à Gordonsville, prêt à renforcer les ouvrages de Rapidan ou à se déplacer vers Richmond, si nécessaire. La cavalerie de Lee, commandée par le major-général James Ewell Brown "Jeb" Stuart, patrouille dans la campagne au-delà des extrémités de la ligne Rapidan. Lee espère que ses éclaireurs et sa cavalerie l'alerteront à temps pour réagir une fois que Grant aura révélé ses intentions.

Début mai, l'armée du Potomac et le neuvième corps indépendant quittent leurs camps d'hiver dans le comté de Culpeper et marchent vers le sud en direction des gués de la rivière Rapidan. À l'aube du 4 mai, la cavalerie de l'Union traverse Germanna Ford, dispersant les piquets de cavalerie confédérés et permettant aux ingénieurs de l'Union de construire deux ponts flottants. Le cinquième corps du général Gouverneur K. Warren traverse le gué et pénètre dans la forêt dense et menaçante connue sous le nom de Wilderness. Grant a l'intention de pousser l'armée à travers le terrain accidenté vers un terrain dégagé aussi rapidement que possible, mais il n'hésitera pas à attaquer l'armée de Robert E. Lee s'il en a l'occasion.

Le 5 mai. Alors que le général Warren avance, il apprend que l'infanterie confédérée s'approche de l'ouest sur l'Orange Turnpike. Son commandant, le major-général George Meade, ordonne à Warren de frapper les confédérés. Le chef du cinquième corps, cependant, craint de lancer une attaque dans le désert, où des fourrés impénétrables rendront difficile le maintien d'une ligne de bataille et annuleront la supériorité numérique des fédéraux. Malgré les protestations de Warren, son corps d'armée se place à cheval sur l'autoroute.

Pendant que Warren et Meade débattent des mérites d'une attaque le long de l'Orange Turnpike, le corps confédéré du général Richard S. Ewell s'arrête à trois milles à l'ouest de Wilderness Tavern et construit de solides travaux de terrassement à l'extrémité ouest de Saunders Field. Lorsque les hommes de Warren sortent des bois et s'ouvrent, les troupes d'Ewell font un bilan effrayant de pertes. Les Yankees réalisent une percée momentanée, mais une action rapide de Brig. La brigade du général John B. Gordon scelle la brèche. L'arrivée du sixième corps de l'Union ne fait qu'élargir le front et allonger la liste des victimes.

Peu de temps après que Warren rencontre les confédérés sur l'autoroute à péage, Union Brig. Le général Samuel Crawford, à la ferme William Chewning, observe une autre colonne ennemie se diriger vers l'est sur la route Orange Plank vers son intersection avec la route Brock. C'est une menace sérieuse : si les confédérés prennent possession de cette zone, ils peuvent creuser un fossé entre le corps de Warren sur l'autoroute à péage et le deuxième corps du major-général Winfield S. Hancock, qui a dépassé Warren et s'est déplacé plus au sud. Meade envoie rapidement Brig. La division du sixième corps du général George W. Getty à saisir le carrefour. Vers 16h00, Getty attaque, ses hommes déchirant les fourrés enchevêtrés dans un combat à courte portée vicieux avec le corps du général A.P. Hill. Hancock arrive bientôt et se précipite pour soutenir Getty, continuant le combat jusqu'à la tombée de la nuit.

Le 6 mai. Les fédéraux de Hancock reprennent l'offensive ce matin-là. Les troupes fatiguées d'A.P. Hill sont repoussées et les confédérés semblent sur le point de s'effondrer. Brick. La brigade du Texas du général John Gregg du corps du général James Longstreet arrive à temps pour éviter le désastre. Une paire d'attaques de flanc - par Longstreet au sud de Plank Road et par Gordon au nord de l'autoroute à péage - aide à sortir de l'impasse et à forcer les fédéraux derrière les parapets. Cependant, tout comme les hommes de Longstreet sont au bord du succès, Longstreet est abattu par une volée errante de ses propres troupes.

Avec Longstreet blessé, Lee coordonne les attaques finales sur la ligne Union le long de Brock Road. Gênés par les gros broussailles, les confédérés trébuchent en avant sans cohésion jusqu'à ce qu'ils atteignent des obstacles devant la ligne de l'Union. Là, ils sont arrêtés froidement par les volées fracassantes des vétérans de Hancock. À un endroit, les troupes confédérées se précipitent et plantent leurs drapeaux sur les ouvrages en feu, mais leur succès est de courte durée. En quelques minutes, les troupes de l'Union contre-attaquent et reprennent les travaux.

7 mai. Les deux camps creusent et attendent l'attaque. Réalisant qu'il ne peut plus avancer dans le désert, Grant ordonne à l'armée de Meade de se retirer après la tombée de la nuit.


La campagne terrestre de 1864

Champ de bataille de Spotsylvania, Virginie. Parc militaire national de Fredericksburg et Spotsylvania Steve Hajjar

Gordon Rhea Terre sacrée, printemps 2014

La campagne Overland, une quarantaine de jours de manœuvre et de combat entre le Rapidan et la James Rivers, a opposé les premiers généraux de la guerre de Sécession, le lieutenant-général Ulysses S. Grant pour l'Union et le général Robert E. Lee pour la Confédération. les uns contre les autres dans un concours exténuant d'endurance et de ruse.

La force de Grant était son adhésion inébranlable à l'objectif stratégique de neutraliser l'armée de Lee. Bien qu'il trébuchât fréquemment, le schéma général de sa campagne était celui d'un général innovant employant des combinaisons judicieuses de manœuvre et de force pour amener un adversaire difficile aux abois. Les forces de Lee étaient sa résilience et le dévouement féroce qu'il inspirait à ses hommes. Lui aussi a fait des erreurs, mal interprété Grant et mettant sa petite armée en danger, pour ensuite concevoir une solution créative qui renversait la situation sur son adversaire. À bien des égards, les généraux étaient similaires. Chacun privilégiait les opérations offensives et était prêt à prendre des risques, chacun travaillait avec des handicaps, bien que de nature différente et chacun était tourmenté par des subordonnés qui semblaient souvent incapables de faire les choses correctement. Grant et Lee étaient à peu près aussi égaux en talent militaire que deux généraux opposés l'ont jamais été.

Le décor de cette campagne dramatique a été préparé avec la repousse de l'armée de l'Union du Potomac de l'incursion de Lee en Pennsylvanie en juillet 1863. Les commandants fédéraux ont gaspillé leur victoire à Gettysburg, et le printemps suivant, l'armée de Lee de Virginie du Nord a attendu derrière de formidables travaux de terrassement le long du Rapidan. River, confiant comme jamais de succès sur son sol natal.

Dix-huit soixante-quatre était une année électorale, et le président Abraham Lincoln nourrissait des doutes fondés quant à ses perspectives pour un second mandat. A moins que les armées de l'Union ne remportent des victoires, la présidence risquait d'aller à un candidat disposé à négocier avec le Sud, permettant aux rebelles d'atteindre par des moyens politiques les fins qui leur avaient échappé par la force des armes.

Les armées de l'Union à l'Ouest pouvaient se vanter de succès tangibles, mais l'Old Dominion restait l'apanage de Lee. La réponse de Lincoln fut de convoquer Grant, l'architecte de ses victoires occidentales, espérant qu'il pourrait travailler sa magie à l'Est. Grant, le nouveau général commandant de l'armée des États-Unis, a planifié une campagne qui a capitalisé sur les avantages du Nord en termes de main-d'œuvre et de matériel. Les armées fédérales ne gaspilleraient plus leurs ressources à tenter de capturer et de tenir le territoire ennemi, la destruction des armées rebelles était désormais leur objectif. Désormais, les armées des États-Unis se déplaceraient de concert, empêchant les confédérés de faire la navette entre les fronts. Fini le temps des courtes batailles suivies de mois de loisirs sous Grant, les armées de l'Union se battaient sans quartier jusqu'à ce qu'elles aient détruit la capacité de résistance des sécessionnistes.

Grant a délégué au major-général William T. Sherman la responsabilité principale de la gestion de l'effort de guerre de l'Union en Occident et a consacré ses propres énergies à vaincre Lee. Utilisant les mêmes principes qui régissaient sa stratégie nationale, Grant concentra une force irrésistible contre son rusé adversaire. L'armée du Potomac, le double de la taille de l'hôte de Lee, devait traverser la rivière Rapidan et attaquer l'armée de Virginie du Nord, l'armée du James, commandée par le major-général Benjamin F. Butler, devait faire avancer le James River, capturer la capitale confédérée de Richmond et continuer dans l'arrière de Lee et un troisième corps de l'Union, sous le commandement du major-général Franz Sigel, devait filer vers le sud à travers la vallée de Shenandoah, menaçant le flanc gauche de Lee et perturbant les lignes d'approvisionnement de l'armée rebelle. Prise au piège dans un étau à trois dents, l'armée de Lee ferait face à une destruction certaine.

Grant voulait que l'armée du Potomac fasse les frais du combat et décida d'y établir son quartier général. Le commandant de l'armée, le major-général George G. Meade, s'était bien comporté à Gettysburg, mais son incapacité à amener Lee au combat depuis lors lui avait coûté la confiance de l'administration. Grant décida de garder Meade, déléguant à la gestion pennsylvanienne de l'armée et de ses batailles, tandis que Grant supervisait la conduite globale de la guerre. Agressif et prêt à prendre des risques, le nouveau commandant en chef de Lincoln s'est rapidement retrouvé entravé par son subordonné prudent. La tension entre ces deux hommes et leurs styles militaires incompatibles est devenu un thème dominant de la campagne de printemps.

Plutôt que d'attaquer les rebelles de front, Meade a choisi de traverser le fleuve Rapidan en aval de Lee, annulant les fortes défenses fluviales confédérées. Une fois sur le Rapidan, l'armée de l'Union s'est retrouvée dans une forêt intimidante de seconde pousse enchevêtrée connue sous le nom de Wilderness. En supposant que Lee ne pourrait jamais réagir assez rapidement pour l'attaquer dans les fourrés denses, Meade a choisi de s'arrêter là pour donner à ses chariots de ravitaillement le temps de rattraper leur retard.

Lee espérait prendre l'initiative, mais le peu de fournitures et les incertitudes quant au moment et à l'endroit où les trois armées de Grant attaqueraient lui restèrent la main. Lee percevait à juste titre l'armée du Potomac comme la principale menace, et il prédit également correctement le mouvement de flanc de Meade à travers le désert. Il ne fit rien, cependant, pour s'assurer qu'il combattrait Grant là-bas, car le déplacement en aval risquait d'ouvrir son flanc ouest à l'attaque et de permettre aux fédéraux de bloquer ses voies de retraite. L'apparition de Butler près de Richmond était tout aussi déconcertante. Si Butler attaquait la capitale confédérée, Lee devrait précipiter les troupes pour défendre la ville.

Et ainsi Lee a répandu la cavalerie le long du Rapidan et a attendu l'avance de Grant. Il était déterminé à défendre la rivière à tout prix si Grant le refoulait à Richmond, la guerre à l'Est deviendrait un siège que les confédérés devaient nécessairement perdre.

Saunders Field, Wilderness Battlefield, Virginie. Fredericksburg & Spotsylvania National Military Park Buddy Secor

La bataille du désert

Le 4 mai 1864, l'armée du Potomac a traversé le Rapidan dans le désert, à 20 miles en aval de Lee. Le corps de l'Union II du major-général Winfield S. Hancock s'est installé dans des camps autour de Chancellorsville, près de la partie est de Wilderness. À quelques kilomètres à l'ouest, près de Wilderness Tavern, se tenait le V Corps du major-général Gouverneur K. Warren, et immédiatement au nord des campements de Warren, la fumée des incendies allumés par le VI Corps du major-général John Sedgwick s'élevait. Le IXe corps indépendant du major-général Ambrose E. Burnside, fermant l'arrière de l'Union, campa au nord de la rivière. Cette nuit-là, l'armée de l'Union se reposa, attendant l'arrivée de ses chariots de ravitaillement.

En apprenant ce mouvement, Lee décida de pousser son armée vers Grant le long de trois routes parallèles au Rapidan. Le deuxième corps du lieutenant-général Richard S. Ewell devait avancer le long de l'Orange Turnpike, en tandem avec le troisième corps du lieutenant-général Ambrose P. Hill sur la route Orange Plank, dans le but d'épingler Grant dans le désert. Pendant ce temps, le premier corps de Lee, sous les ordres du lieutenant-général James Longstreet, devait se faufiler sous l'armée de l'Union et tourner vers le nord, repoussant l'ennemi à travers le Rapidan. Le plan de Lee était risqué, car le commandant rebelle, déjà dépassé en nombre de deux contre un, divisait son armée en trois parties, chacune séparée par plusieurs kilomètres de forêt intraitable. Si Grant devinait le plan de Lee, il pourrait concentrer une force irrésistible contre des segments individuels et infliger de terribles dégâts. Lee, cependant, ne voyait aucune alternative à l'attaque, car la retraite entraînerait inévitablement la destruction ou l'investiture de son armée.

Les erreurs commises par la cavalerie de l'Union ont aidé la stratégie confédérée. Le major-général Philip H. Sheridan, nouvellement nommé à la tête du bras monté de l'armée du Potomac, a confié la tâche critique de patrouiller les routes allant de Lee à Brig. Le général James H. Wilson, son général le moins expérimenté à la tête de sa plus petite division. Ne comprenant pas ce qu'on attendait de lui, Wilson monta des sondes provisoires vers les confédérés, ne trouva rien et campa pour la soirée. Sans être détectés, Ewell et Hill ont marché à quelques kilomètres des campements de l'armée de l'Union et ont bivouaqué pour la nuit.

Près de la lumière du jour le 5 mai, Ewell et Hill ont lancé leur double avance, prenant les fédéraux au dépourvu. Déterminé à reprendre l'initiative, Grant ordonna à Meade d'attaquer. Le corps de Warren a été repoussé par Ewell sur l'autoroute, tout comme celui de Sedgwick, et le combat a éclaté pendant des heures entre des antagonistes invisibles les uns aux autres dans le feuillage printanier dense. Espérant toujours briser les défenses de Lee, Meade ordonna un autre assaut, cette fois contre Hill sur la route en planches, mené par le corps de Hancock et certains des hommes de Sedgwick. Mais la ligne de Hill tenait bon et, à la tombée de la nuit, les soldats des deux armées se retranchaient à quelques mètres l'un de l'autre.

L'audace de Lee et l'incapacité des commandants de l'Union à coordonner leurs attaques avaient contrecarré l'offensive fédérale. Grant, cependant, comprenait maintenant que Lee avait divisé son armée. Déterminé à exploiter cette opportunité, il a ordonné à Meade de concentrer un assaut massif contre Hill sur Orange Plank Road. Lee, pour sa part, s'attendait à ce que Grant renouvelle son martèlement et a demandé à Longstreet de passer à la route en planches pour soutenir Hill.

Peu de temps après le lever du soleil le 6 mai, Hancock repoussa Hill à travers les bois et, pendant quelques instants à bout de souffle, il sembla que Lee serait capturé et son armée vaincue. Dans un revers de fortune dramatique, le corps de Longstreet est arrivé et a repoussé les fédéraux, sauvant l'armée de Virginie du Nord. Passant à l'offensive, les confédérés attaquent le flanc de Hancock, repoussent les fédéraux vers Brock Road et lancent deux attaques fougueuses avant la tombée de la nuit.

La réponse agressive de Lee avait contrecarré Grant dans le désert, mais le commandant de l'Union a refusé d'admettre sa défaite. Déterminé à reprendre l'initiative, il ordonna à Meade de se diriger vers le sud jusqu'au palais de justice de Spotsylvania, à 10 miles au-dessous de Wilderness. La manœuvre, prédit Grant, placerait les fédéraux entre Lee et Richmond, forçant les rebelles à quitter le désert et à le combattre sur le terrain de son choix. Peu après la tombée de la nuit, le 7 mai, le mastodonte de l'Union est parti vers le sud.

Champ de bataille de Spotsylvania, Virginie. Parc militaire national de Fredericksburg et Spotsylvania Steve Hajjar

Les batailles pour le palais de justice de Spotsylvania

Lee est resté perplexe quant au prochain mouvement de Grant. Peut-être que les fédéraux avaient l'intention de renouveler leur martèlement dans le désert, peut-être avaient-ils l'intention de contourner Fredericksburg et de pousser vers le sud le long du chemin de fer de Richmond, Fredericksburg et Potomac ou peut-être se préparaient-ils à marcher vers Spotsylvania Court House. Couvrant ses paris, Lee a maintenu son armée dans le désert et a envoyé son premier corps, commandé par le major-général Richard H. Anderson à la suite de la blessure de Longstreet, vers le sud le long d'un sentier de fortune taillé à travers la forêt. Incapable de trouver un lieu de repos convenable, Anderson a marché jusqu'à l'aube, s'arrêtant à quelques kilomètres au nord-ouest du palais de justice de Spotsylvania.

Pendant ce temps, la cavalerie confédérée mena une action déterminée pour retarder l'avancée de l'armée de l'Union. Combattant à pied, les cavaliers rebelles ont construit des lignes successives de barrières de clôture à travers le chemin Brock. Peu de temps après le lever du soleil le 8 mai, le chef de la cavalerie de Lee, le major-général James Ewell Brown "Jeb" Stuart, a ordonné aux cavaliers en lutte de faire une dernière position désespérée le long d'une crête appelée Laurel Hill, surplombant la ferme familiale Spindle. Le corps d'Anderson, apprit Stuart, avait bivouaqué à une courte distance, et bientôt l'infanterie rebelle comblait les lacunes dans la mince ligne de Stuart.

Warren, supposant que les formes vêtues de gris sur Laurel Hill appartenaient uniquement à la cavalerie rebelle, ordonna une attaque. La ferme Spindle est devenue un enclos d'abattage, alors que les confédérés ratissaient la ligne de l'Union qui avançait avec un feu concentré, mettant fin à l'offensive de Warren. La tentative de Grant de prendre Spotsylvania Court House avait échoué.

Déployant le corps de Sedgwick sur le flanc gauche de Warren, Meade ordonna une autre attaque près du coucher du soleil. Les confédérés d'Ewell, cependant, sont arrivés juste à temps et ont étendu la ligne rebelle vers l'est pour repousser l'offensive de Sedgwick. Le lendemain, le 9 mai, Burnside a étendu la ligne fédérale vers le sud-est, gagnant l'importante route de Fredericksburg, et les troupes de Hancock se sont accrochées à la droite de Warren, atteignant l'ouest jusqu'au fleuve Pô. Au grand soulagement de Lee, Hill arriva bientôt du Wilderness et se glissa en position en face de Burnside.Dans l'après-midi du 9 mai, les armées creusaient dans les lignes de Grant orientées vers le sud en direction du palais de justice de Spotsylvania et les troupes de Lee regardaient vers le nord, empêchant l'avance de l'Union.

Alors que les deux armées s'affrontaient derrière de formidables travaux de terrassement, une querelle larvée entre Meade et Sheridan a éclaté en une guerre ouverte, avec de graves conséquences pour la campagne. Meade, semble-t-il, a reproché à Sheridan de ne pas avoir écarté les cavaliers rebelles lors de l'avancée vers Spotsylvania Court House, et Sheridan en voulait à Meade de s'ingérer dans sa gestion de la cavalerie. Les deux hommes se disputèrent amèrement, et Meade rapporta l'insubordination de Sheridan à Grant, s'attendant à l'appui du commandant. Exaspéré par l'incapacité de Meade à battre Lee dans le désert ou à gagner la course à Spotsylvania Court House, Grant s'est rangé du côté de Sheridan.

Avec la bénédiction de Grant, Sheridan se dirigea vers le sud, emmenant avec lui tout le corps de cavalerie de l'Union. Il s'attendait à ce que Stuart le poursuive, lui donnant l'opportunité de combattre la cavalerie confédérée. Les événements se sont déroulés comme Sheridan l'avait espéré et, le 11 mai, il a vaincu la cavalerie de Stuart à Yellow Tavern et a mortellement blessé le chef de la cavalerie rebelle. Perdu dans l'euphorie de Sheridan sur sa victoire était la conséquence de son absence au palais de justice de Spotsylvania. Sheridan avait laissé Grant aveugle, tandis que Stuart avait laissé à Lee suffisamment de soldats pour reconnaître les positions de l'Union et protéger l'infanterie confédérée. La libération de la cavalerie de l'Union devait coûter cher aux fédéraux.

Grant, quant à lui, a lancé une série d'assauts destinés à briser la ligne Spotsylvania de Lee. À la fin du 9 mai, il ordonna à Hancock de contourner l'extrémité ouest de l'armée rebelle et d'attaquer le flanc confédéré. La gauche de Lee, cependant, était fermement ancrée sur une boucle du fleuve Pô. Pour atteindre les confédérés, Hancock dut traverser la rivière deux fois : d'abord en marchant vers le sud, puis de nouveau lorsqu'il attaqua vers l'est. Hancock a réalisé sa première traversée du Pô avant la tombée de la nuit, mais l'obscurité l'a empêché de terminer sa manœuvre. Le corps de l'Union II s'installe pour une soirée difficile, séparé par le Pô du reste de l'armée du Potomac.

Lee a sauté sur l'occasion d'engloutir le corps isolé de l'Union. Le lendemain matin, le 10 mai, les confédérés du major-général Jubal A. Early chargent les fédéraux de Hancock et les forcent à effectuer une retraite coûteuse à travers le Pô. Hancock s'est échappé, mais la leçon était claire : l'armée de Virginie du Nord était pleine de combats et son commandant était plus vigilant que jamais.

Grant, cependant, n'a pas été découragé. Pensant qu'en attaquant Hancock, Lee avait dû affaiblir sa ligne quelque part, Grant ordonna une offensive massive sur tout le front de Lee à 5h00 ce soir-là. Mais encore une fois, une coordination bâclée a contrecarré son plan. Tout d'abord, Hancock a dû se dégager du Pô et reprendre son poste à l'extrémité ouest de la formation de l'Union. Ensuite, Warren a décidé qu'il pouvait attaquer avec succès Laurel Hill, et le quartier général a donné son accord. L'assaut de Warren, cependant, s'est détérioré en une répétition sanglante de ses accusations infructueuses contre le même objectif le 8 mai, forçant le quartier général à retarder l'offensive à l'échelle de l'armée jusqu'à 18h00. pour donner à Warren le temps de se ressaisir.

Le report a bouleversé un autre élément de l'offensive prévue. Le major-général Horatio Wright, qui avait pris le commandement du VI Corps après la mort de Sedgwick aux mains d'un tireur d'élite confédéré, avait adopté une proposition faite par le colonel Emory Upton, l'un de ses officiers les plus agressifs. L'astuce pour attaquer les travaux de terrassement intimidants de Lee, a exhorté Upton, était de masser secrètement des troupes près des retranchements rebelles et de les envoyer en avant à un rythme rapide. En poursuivant sans s'arrêter pour tirer, les soldats pouvaient envahir les retranchements et fendre une brèche suffisamment large pour qu'une nouvelle force puisse l'exploiter.

Le plan d'Upton semblait prometteur, alors Wright donna au colonel 12 régiments triés sur le volet et intégra l'attaque dans le plan de bataille de la soirée. La force de soutien se composait d'une division du IIe Corps sous le commandement du brigadier. Le général Gershom R. Mott. Personne, cependant, n'a alerté Mott que l'assaut a été reporté, donc, rapidement à 17h00, ses hommes ont commencé à avancer, seulement pour être gravement mutilés et repoussés par les défenseurs rebelles. Puis à 18h00, Upton, ignorant la répulsion de Mott, a lancé sa propre attaque. La charge a réussi, et Brig. Le secteur de la ligne confédérée du général George Doles tomba aux mains des troupes d'Upton. La division de Mott, cependant, n'était plus disponible pour aider, et de nouvelles troupes confédérées se sont précipitées vers le secteur en danger, repoussant les hommes d'Upton vers les lignes de l'Union. L'attaque d'Upton, comme tant d'autres avant elle, avait échoué à cause d'erreurs commises par le haut commandement de l'Union.

Mais Grant n'était pas sur le point d'arrêter lorsque l'agression avortée d'Upton était prometteuse. Et s'il utilisait un corps d'armée au lieu d'une force de la taille d'une brigade, songea Grant. Et si le soutien consistait non pas en une division, mais en deux corps d'armée ?

À ce moment-là, Grant avait découvert une faiblesse dans la lignée de Lee. Près du centre de la position rebelle, les ingénieurs de Lee avaient exécuté les travaux de terrassement vers le nord, puis les avaient pliés autour et au sud pour former un grand saillant. Sur près d'un demi-mille de large et un demi-mille de profondeur, la saillie – les soldats l'appelaient la Mule Shoe d'après sa forme – serait difficile à défendre pour les rebelles. Grant était déterminé à envoyer un corps entier - la force de Hancock, forte de 25 000 hommes - s'écraser sur le Mule Shoe tandis que deux autres corps - le IX à gauche et le VI à droite - attaquaient les côtés du Mule Shoe, pinçant l'énorme bulle . Pendant ce temps, le corps de Warren devait pilonner les rebelles d'Anderson sur Laurel Hill pour les empêcher de renforcer la Mule Shoe assiégée. Après avoir dépassé le saillant et déchiré la ligne de Lee en deux, les fédéraux victorieux espéraient se débarrasser au coup par coup des restes de l'armée rebelle.

Au cours de la nuit du 11 mai, dissimulé par une tempête de pluie aveuglante, Hancock se rendit péniblement de l'aile droite de l'armée de l'Union à la ferme familiale Brown, à 800 mètres de Mule Shoe. Ce soir-là, Lee a étudié les rapports du terrain et a conclu que Grant se retirait vers Fredericksburg. Plus agressif que jamais, Lee a décidé de retirer l'artillerie du Mule Shoe et de ramener les canons sur de bonnes routes à l'arrière pour une poursuite anticipée de Grant. Et ainsi, alors que l'armée de l'Union se déployait pour attaquer la Mule Shoe, Lee a involontairement affaibli l'endroit même que Grant avait ciblé.

À l'approche du matin, Ewell, dont les troupes occupaient le Mule Shoe, devint convaincu que sa ligne était en danger et demanda le retour de l'artillerie. Mais avant que les canons ne puissent revenir, les troupes de Hancock attaquèrent, escaladant les remparts et envoyant quelque 3 000 prisonniers confédérés à l'arrière. Le plan de Grant réussissait parfaitement.

Montant dans la Mule Shoe, Lee a pris le contrôle personnel de l'effort pour repousser les hordes fédérales. Son plan était de dépêcher des renforts dans le saillant pour retenir l'assaut fédéral jusqu'à ce qu'il puisse construire une nouvelle ligne défensive le long des hauteurs à l'arrière. À la tête d'une force de combat composée de troupes de Caroline du Nord et de Virginie, le brigadier. Le général John B. Gordon a repoussé les unionistes dans le secteur est de Mule Shoe. Brick. La brigade du général Stephen D. Ramseur chargea dans la jambe ouest du Mule Shoe, reprenant une partie des retranchements. Et les attaques successives du brigadier. Gén. Abner Perrin, Nathaniel H. Harris et Samuel McGowan ont récupéré plus de ligne sur la droite de Ramseur, y compris des hauteurs critiques dans un virage du saillant appelé à juste titre Bloody Angle.

Les combats dans la Mule Shoe ont fait rage sans relâche tout au long du 12 mai et jusqu'au petit matin du 13 mai. Le VIe Corps de Wright a rejoint l'attaque, tout comme le IX de Burnside. Dans l'un des épisodes les plus brutaux de la guerre, les confédérés envoyés dans le Mule Shoe par Lee ont tenu bon pendant près de 20 heures de combat face à face. Vers 3h00 du matin le 13 mai, Lee a ordonné aux défenseurs de Mule Shoe de retourner sur la nouvelle ligne défensive. Alors que le soleil se levait sur le comté de Spotsylvania, Grant apprit que Lee l'affrontait désormais depuis une nouvelle position plus forte que jamais.

De nouveau bloqué, Grant s'efforça de reprendre l'initiative. Au cours de la nuit orageuse du 13 au 14 mai, Warren et Wright ont fait une marche forcée vers le flanc droit non protégé de l'armée rebelle sous le palais de justice de Spotsylvania. Les routes boueuses ralentirent leur progression et ils n'atteignirent leur objectif qu'après le lever du soleil. Les rebelles semblaient prêts à les recevoir, alors Grant a annulé l'attaque. Plus tard dans la journée, Lee a déplacé le premier corps d'Anderson de la gauche de sa ligne à sa droite, bloquant l'offensive prévue de Warren et Wright. Les armées se faisaient maintenant face en lignes allant généralement du nord au sud, Lee contrôlant toujours les approches du palais de justice de Spotsylvania.

La pluie s'est arrêtée le 17 mai et Grant a élaboré un autre plan. Puisque Lee s'attendait à une attaque contre la partie sud de sa ligne, Grant a décidé d'attaquer par le nord. Dans la nuit du 17 au 18 mai, Wright retourna dans les champs tachés de sang près du Mule Shoe, et à l'aube, lui et Hancock chargèrent vers la nouvelle ligne qu'Ewell avait occupée après la bataille du 12 mai.

Une fois de plus, Grant avait surpris Lee, mais la ruse n'a servi à rien. Sécurisés derrière leurs terrassements, les confédérés d'Ewell ont applaudi l'attaque comme une opportunité de régler de vieux comptes. Dans une démonstration impressionnante, l'artillerie d'Ewell a brisé l'assaut. On raconta plus tard que des fantassins confédérés tapotaient affectueusement les tubes fumants des canons.

Grant a conclu que la lignée Spotsylvania de Lee était en effet imprenable. De mauvaises nouvelles sont également arrivées d'autres fronts. Le 15 mai, les rebelles du major-général John C. Breckinridge avaient vaincu Sigel à New Market, faisant échouer l'offensive de l'Union dans la vallée de Shenandoah. Le lendemain, une autre force rebelle rassemblée par le général Pierre G.T. Beauregard avait battu Butler à Drewry's Bluff, près de Richmond. Inquiet pour la sécurité de son armée, Butler se retira aux Bermudes Hundred, dans l'angle formé par le confluent des rivières James et Appomattox. Selon Grant, ses armées subsidiaires avaient lamentablement échoué. C'était à l'armée du Potomac de vaincre Lee.

Champ de bataille de Haw's Shop, Virginie. Shenandoah Sanchez

Sans se laisser décourager, Grant a conçu un autre plan pour attirer Lee de ses travaux de terrassement. Cette fois, il enverrait Hancock en marche vers le sud-est dans l'espoir que Lee essaierait d'attraper le corps isolé de l'Union. Lorsque Lee est allé chercher l'appât, Grant attaquerait avec le reste de son armée, plongeant sur Telegraph Road pour détruire toute force que Lee a envoyée contre Hancock.

Dans la nuit du 20 mai, Hancock a commencé sa marche de diversion, passant par Bowling Green et se retranchant près de la gare de Milford, à 32 km au sud-est des armées. Dans le même temps, Grant retira le corps de Warren sur Telegraph Road, où il attendait de bondir sur toute force que Lee envoyait contre Hancock. Le lendemain, Lee a appris les mouvements de l'Union et a conclu que Grant avait l'intention de marcher vers le sud le long de Telegraph Road, la route directe vers Richmond. Pour contrecarrer le mouvement attendu de Grant, Lee a précipité Ewell vers l'est jusqu'à Mud Tavern, où Telegraph Road a traversé le Pô.

Grant est devenu de plus en plus inquiet. Il n'avait rien entendu de Hancock – la cavalerie rebelle contrôlait la campagne vers la gare de Milford – et les confédérés d'Ewell se retranchaient maintenant sur Telegraph Road, bloquant la route directe vers Richmond. Craignant que Hancock ne soit en danger, Grant évacua ses lignes du palais de justice de Spotsylvania, envoyant une partie de son armée suivre la route de Hancock à travers Bowling Green tandis que le reste poussait vers le sud sur Telegraph Road pour submerger Ewell. Une fois de plus, une opération de l'Union qui avait commencé comme une poussée offensive prenait un ton résolument défensif.

La tombée de la nuit a vu une armée de l'Union en plein désarroi. Près de la gare de Milford, Hancock s'entraine avec des confédérés envoyés de Richmond pour renforcer Lee. Sur Telegraph Road, Burnside s'aventura vers le sud mais fut stoppé par les défenses d'Ewell. En se retournant, le IX Corps s'est mêlé au VI Corps, créant un embouteillage désordonné. Le corps de Warren, quant à lui, a suivi les traces de Hancock, s'arrêtant pour la nuit à la station Guinée.

Lee n'avait toujours pas une idée claire des intentions de Grant, mais les signes indiquaient de plus en plus un déplacement de l'Union vers le sud. La prochaine bonne position défensive était la rivière North Anna, à 25 miles de là, et Lee a commencé son armée dans cette direction. Aveuglés par le fait que Lee passait devant ses troupes couchées - les cavaliers de Sheridan n'étaient pas encore revenus - les fédéraux laissèrent passer l'armée de Lee sans encombre.

Le 22 mai, les troupes épuisées de Lee traversent la North Anna et campent au sud de la rivière, le long du Virginia Central Railroad. Le souci de Lee était de protéger la voie ferrée, qui servait de lien important avec la vallée de Shenandoah.

Grant a également poussé vers le sud, suivant dans le sillage de Lee. Le 23 mai, l'armée de l'Union a convergé à l'église Mount Carmel, à quelques kilomètres au-dessus de la rivière North Anna. Le corps de Hancock a mis en déroute une brigade de Caroliniens du Sud d'une redoute à Chesterfield Bridge et retranché le long de la rive nord de la rivière Burnside a prolongé la ligne de l'Union en amont de Hancock, sécurisant le passage à Ox Ford et les troupes de Warren ont marché en amont jusqu'à Jericho Mills, ont jeté des ponts flottants à travers et entra dans le camp sur la rive sud. Grant avait franchi la ligne de la rivière sans combat sérieux.

Apprenant que les fédéraux avaient traversé à Jericho Mills, Lee ordonna à Hill de les repousser. Le commandant du corps en difficulté, cependant, a mal évalué la taille de la force de l'Union et n'a envoyé qu'une seule division au combat. Attaquant le corps de Warren, les troupes de Hill furent débordées et se retirèrent sur le Virginia Central Railroad.

Lee avait de sérieux ennuis. Une partie de l'armée de Grant avait traversé la rivière et menaçait son flanc ouest. Avec Richmond à seulement 25 miles de distance, Lee avait peu de marge de manœuvre. Ce soir-là, Lee, son ingénieur en chef et plusieurs généraux subordonnés ont conçu un plan ingénieux pour déployer l'armée de Virginie du Nord dans une formation en forme de coin, son sommet touchant la rivière North Anna à Ox Ford et ses jambes remontant pour ancrer sur un fort naturel postes. Lorsque les fédéraux avancent, le coin de Lee divise l'armée de Grant en deux, offrant aux confédérés une position défensive solide et peut-être même permettant une contre-attaque. Le plan de Lee convenait habilement à la maxime militaire privilégiant les lignes intérieures à la topographie de North Anna.

Le lendemain matin, Grant a conclu que Lee battait en retraite et a traversé la rivière à sa poursuite. Confiné dans sa tente avec la dysenterie, Lee ne pouvait guère plus qu'espérer que sa ligne défensive tiendrait. Le soir venu, Grant a découvert le déploiement intelligent de Lee et a ordonné à ses troupes de commencer à creuser. Bientôt, l'armée de l'Union s'était retranchée, se serrant contre les ailes du coin de Lee. Lee était verrouillé en place, mais sa position restait trop forte pour que Grant puisse attaquer. Une fois de plus dans l'impasse, les armées ennemies se regardèrent, joue contre joue au sud de la rivière.

Pour la troisième fois, Lee avait contrecarré Grant, et pour la troisième fois, Grant cherchait à manœuvrer pour sortir de l'impasse. À une courte distance à l'est des armées, la North Anna a fusionné avec d'autres rivières pour former la Pamunkey. Grant a décidé de se désengager de Lee sous le couvert de l'obscurité, de traverser jusqu'à la rive nord de la rivière et de longer 30 miles au sud-est jusqu'à Hanovertown. La manœuvre amènerait l'armée de l'Union à 17 milles de Richmond, et les provisions pourraient être expédiées depuis la baie de Chesapeake et déchargées à White House Landing sur le Pamunkey. Une course rapide à travers le Pamunkey, et la capitale confédérée tomberait, mettant rapidement fin à la guerre.

Dans la nuit du 26 au 27 mai, Grant a volé à travers le North Anna et s'est dirigé vers l'est. Le lendemain matin, Lee apprit que Grant était parti et que l'infanterie de l'Union s'était matérialisée à Hanovertown. Lee marcha rapidement pour s'interposer entre Grant et Richmond. Le 28 mai, les forces montées de l'Union et de la Confédération sont entrées en collision au sud du Pamunkey à Haw's Shop dans une bataille qui a fait rage la majeure partie de la journée. Alors que la cavalerie de l'Union prenait possession du terrain, des cavaliers confédérés dirigés par le major-général Wade Hampton ont réussi à découvrir l'emplacement de l'armée de Grant tout en protégeant l'endroit où se trouve Lee de Grant.

Le prochain mouvement de Lee dans son jeu d'échecs mortel avec Grant était de prendre une position défensive le long de Totopotomoy Creek, un ruisseau marécageux qui coupait la route de Grant à Richmond. Les sondes de l'Union trouvèrent les rebelles retranchés derrière de formidables ouvrages bordant la rive sud du ruisseau, et les tentatives pour briser la ligne confédérée échouèrent. Une fois de plus, Grant a fait face à la perspective d'une impasse.

La fortune fédérale s'éclaircit le 30 mai, lorsque Warren traversa le ruisseau Totopotomoy en aval de Lee et se dirigea vers l'ouest en direction des rebelles. Reconnaissant une opportunité d'attaquer le corps non soutenu de Warren, Lee ordonna à Early, qui commande maintenant le deuxième corps confédéré, d'attaquer Warren avec ses propres troupes et le premier corps d'Anderson. L'offensive a assez bien commencé, alors que les éléments de tête d'Early ont percuté Warren. Les confédérés d'Anderson, cependant, ont fait peu de progrès, et la tentative d'Early de tourner le flanc de Warren s'est soldée par un échec sanglant pour les rebelles. La campagne épuisante semblait avoir émoussé la capacité offensive de l'armée de Virginie du Nord.

La taverne de Burnett était une structure en bois délabrée à une intersection en forme d'étoile à quelques kilomètres au-dessous des armées. Connu sous le nom de Cold Harbor, l'intersection devait figurer de manière importante dans la prochaine étape de la campagne. En saisissant le carrefour, Grant espérait obtenir une route sans obstacle vers Richmond et une chance de frapper le flanc et l'arrière de Lee.

Le dernier jour de mai, le XVIII Corps du major-général William F. « Baldy » Smith est arrivé des Bermudes Hundred pour renforcer Meade. Craignant que Smith ait l'intention d'occuper Cold Harbor, Lee envoya de la cavalerie en reconnaissance, et un engagement monté éclata bientôt autour du carrefour. Alors que le combat s'échauffait, Lee envoya plus de cavalerie vers Cold Harbor et persuada Beauregard d'envoyer une division - le commandement du major-général Robert F. Hoke - des défenses de Richmond. Le soir, Sheridan avait chassé les cavaliers rebelles du carrefour stratégique et regarda la division de Hoke monter et ériger une ligne défensive à l'ouest de l'intersection, face à Sheridan.

Grant et Lee ont précipité plus de troupes vers le front émergent de Cold Harbor. Au cours de la nuit, le corps de Wright se dirigea vers les ordres d'intersection pour que Smith marche également dans cette direction et Lee ordonna à Anderson de commencer vers le sud et de rejoindre Hoke. Toute la nuit, des troupes vêtues de bleu et de gris ont envahi les routes dans une course pour Cold Harbor.

Le matin du 1er juin, les éléments de tête d'Anderson attaquèrent Sheridan à Cold Harbor, pour être repoussés par le feu concentré des carabines à répétition des cavaliers de l'Union. Se formant à côté de Hoke, Anderson a étendu la formation rebelle vers le nord.Bientôt, le VI Corps de l'Union pénétra dans Cold Harbor et, en fin d'après-midi, les troupes de Smith étaient également arrivées, se mettant en place à la droite du VI Corps.

Le soir du 1er juin, l'infanterie de l'Union et l'infanterie confédérée s'affrontent le long d'un axe nord-sud. Vers 18h30, soucieux de maintenir l'initiative, Wright et Smith attaquent et franchissent la ligne rebelle. Bien que l'obscurité soit tombée avant que les commandants fédéraux n'aient pu obtenir un succès complet, les résultats ont été encourageants pour les hommes en bleu. Chaque camp avait perdu environ 2 000 soldats, mais les fédéraux étaient bien placés pour exploiter leurs gains.

Espérant enfin porter un coup fatal, Grant précipita le corps de Hancock vers Cold Harbor. Mais des routes sombres et un raccourci imprévoyant ont retardé la marche de Hancock, et ce n'est qu'à midi le 2 juin que ses hommes essoufflés se sont mis en position. Grant a décidé de reporter l'attaque jusqu'au 3 juin, un retard qui s'avérera fatal, car Lee, maintenant pleinement alerté des intentions de Grant, a eu le temps de déplacer plus de soldats - les troupes de Breckinridge, récemment arrivées de la vallée de Shenandoah, et le corps de Hill - vers le Secteur Cold Harbor. Toute la journée, les rebelles se sont préparés à l'assaut attendu de l'Union.

La décision de Grant d'attaquer les formidables retranchements de Lee le matin du 3 juin a suscité de vives critiques. L'évaluation du général, cependant, était fondée sur une évaluation sobre de la situation. Grant croyait que le régime constant de marches et de combats avait gravement affaibli l'armée de Lee. Après tout, Lee n'avait pas réussi à prendre l'offensive à North Anna, avait permis à Grant de traverser le Pamunkey sans opposition, avait tâtonné à Bethesda Church et avait presque été submergé le 1er juin. L'armée rebelle, semblait-il, était une force épuisée, mûr pour la cueillette.

L'armée du Potomac, cependant, regorgeait de troupes fraîches de Washington et du XVIIIe corps de Smith. Retarder n'avait aucun sens - plus de temps ne ferait que donner aux rebelles une chance d'amener des renforts. De plus, la convention républicaine était sur le point de se réunir, et quel meilleur cadeau Grant pouvait-il offrir au président Lincoln que la destruction de la principale armée confédérée et la capture de Richmond ? Agressif de nature, Grant a décidé d'aller de l'avant. Si l'offensive fonctionnait, les récompenses seraient un énorme échec qui représenterait simplement un autre revers dans une campagne remplie de revers, et Grant tenterait une autre tactique. En bref, les conséquences de ne pas agresser - perdre la chance d'une victoire rapide - semblaient pires que d'attaquer et d'échouer.

Le plan de Grant prévoyait une offensive à l'échelle de l'armée sur un front de six milles. Meade était responsable de la supervision de l'assaut, mais n'aimait pas sa position subordonnée et désapprouvait complètement les tactiques percutantes de Grant. Il a exprimé son mécontentement en faisant peu. Le dossier ne révèle aucun effort pour reconnaître, coordonner le corps ou s'occuper des choses que font habituellement les généraux diligents avant d'envoyer des troupes contre les lignes fortifiées. Les victimes de la relation de commandement désordonnée de Grant et Meade seraient les soldats de l'armée du Potomac.

Un canon de signalisation a retenti à 4 h 30 du matin le 3 juin et l'aile sud de l'armée de l'Union - les corps de Smith, Wright et Hancock - s'est avancée sous une pluie de plomb mortelle. Hancock a réalisé une brève percée, mais a été rapidement repoussé. Les troupes de Wright ont avancé sur une courte distance et ont commencé à creuser, et dans le secteur de Smith, trois brigades ont marché dans une poche bordée de mousquets et de canons rebelles et ont subi d'horribles pertes. L'attaque s'est terminée en moins d'une heure. Plus tard dans la matinée, Warren et Burnside ont lancé des attaques décousues dans le secteur nord du champ de bataille et ont été incapables de progresser. À midi, Grant a jugé que l'offensive était un échec et l'a annulée.

L'assaut de l'Union à Cold Harbor fut un désastre, bien que les histoires de champs jonchés de cadavres vêtus de bleu donnent une impression déformée de ce qui s'est réellement passé. Quelques secteurs ont vu des massacres massifs, mais le long d'une grande partie de la ligne de bataille, les pertes de l'Union étaient mineures et de nombreux confédérés n'avaient aucune idée qu'une offensive avait même été tentée. Les historiens ont suggéré des chiffres allant de 7 500 à bien plus de 12 000 victimes, toutes prétendument subies en quelques minutes terribles. Une analyse minutieuse des unités engagées, cependant, suggère que la grande charge à Cold Harbor a généré plus de 3 500 victimes de l'Union. Les pertes totales de l'Union pour toute la journée s'élevaient à environ 6 000. Les pertes confédérées étaient d'environ 1 500.

Pendant plusieurs jours, des tireurs d'élite ont exercé leur métier meurtrier et les cadavres ont pourri sous le soleil brûlant de l'été. Après un intervalle tragique de retards et de malentendus, Grant et Lee ont finalement négocié une trêve pour retirer les morts et les blessés. Pour la plupart des soldats blessés se trouvant entre les armées, la trêve est arrivée trop tard.

Cherchant à sortir de l'impasse à Cold Harbor, Grant s'est à nouveau tourné vers la manœuvre, cette fois en vue de couper les lignes d'approvisionnement de Lee. La cavalerie de l'Union se dirigea vers Charlottesville, dans le but de détruire le Virginia Central Railroad, et les forces de l'Union dans la vallée de Shenandoah se dirigèrent vers Lynchburg, terminus du canal de la rivière James. Une fois de plus, Lee dansa sur l'air de Grant, envoyant le corps d'Early protéger Lynchburg et envoyant de la cavalerie pour intercepter le raid monté par l'Union, s'affrontant finalement à la station Trevilian.

Le cœur du nouveau plan de Grant était de traverser audacieusement la James River et de capturer Petersburg, coupant ainsi les principales liaisons ferroviaires vers Richmond. À la tombée de la nuit le 12 juin, la force de l'Union se désengage et se dirige vers le sud. Craignant que Grant ne dépasse son flanc droit et attaque Richmond, Lee se concentre sur le blocage des routes menant à la capitale confédérée. Grant, cependant, avait un plan différent en tête. La campagne terrestre du Rapidan au James touchait à sa fin, et la campagne de Petersburg était sur le point de commencer.

Station Trevilian Station Battlefield, Virginie. Shenandoah Sanchez

L'importance de la campagne terrestre

Qui était le vainqueur ? La réponse réside dans la façon dont on définit le gain. Grant a perdu environ 55 000 hommes au cours de la campagne Overland et Lee environ 33 000, permettant au rebelle de revendiquer une sorte de victoire. Cependant, en mesurant les pertes par rapport à la taille respective des armées au début de la campagne - Lee avait environ 65 000 hommes et Grant quelque 120 000 - les soustractions de Lee dépassaient 50 pour cent, alors que celles de Grant étaient d'environ 45 pour cent. Et tandis que chaque armée a reçu des renforts substantiels pendant la campagne, la capacité de Grant à augmenter sa force était bien supérieure à celle de Lee. Une simple arithmétique suggérait que Grant finirait par l'emporter.

Si les commandants sont marqués par des succès tactiques, Lee sort clairement vainqueur. Bien que constamment en infériorité numérique, il a remporté des victoires au Wilderness, au palais de justice de Spotsylvania, à la rivière North Anna, à Totopotomoy Creek et à Cold Harbor, contrecarrant Grant dans chacune de ces batailles. Mais si la campagne est vue dans son intégralité, Grant sort en tête. Bien qu'il ait subi de multiples revers tactiques, il ne s'est jamais considéré comme vaincu et il a continué à faire avancer son objectif stratégique par la manœuvre. Le grand objectif du commandant rebelle était de maintenir la ligne du Rapidan, et il a échoué. À la fin de la campagne, Grant avait immobilisé Lee dans des travaux de terrassement défensifs autour de Richmond et de Petersburg. Bien qu'il n'ait pas détruit l'armée de Lee, il avait vidé la capacité offensive de la force rebelle et sérieusement diminué sa capacité à influer sur l'issue de la guerre.

Avec l'impasse à Pétersbourg, l'horloge de la Confédération a sonné ses dernières heures. La disparition de l'armée de Virginie du Nord, et avec elle la disparition de la Confédération, n'était qu'une question de temps.


Campagne Overland d'Ulysses S. Grant : Six semaines sanglantes

Alors que la guerre civile avançait vers sa quatrième année en mars 1864, Abraham Lincoln se préparait à placer sa foi&# x2014et les perspectives de l'année électorale&# x2014 entre les mains d'un autre commandant militaire. À plusieurs reprises frustré par des généraux tels que George McClellan et George Meade qui n'avaient pas réussi à poursuivre Robert E. Lee&# x2019s Army of Northern Virginia, le président a finalement cru qu'il avait trouvé l'homme qu'il fallait pour combattre l'ennemi en Ulysses S. Grant , le héros de l'Ouest qui avait conquis Fort Donelson, Vicksburg et Chattanooga.&# xA0

Lincoln avait longtemps admiré l'agression de Grant&# x2019 et résisté aux appels à son éviction après une mauvaise performance à la bataille de Shiloh en 1862 en ripostant, &# x201CI ne peut pas épargner cet homme. Il se bat.&# x201D Le président a donné à Grant le commandement de toutes les armées de l'Union, une force qui comptait plus d'un demi-million d'hommes, et l'a élevé au rang de lieutenant général, un grade qui n'a pas été attribué à un commandant en temps de guerre depuis George Washington dans la Révolution américaine .

Le commandant nouvellement nommé a immédiatement commencé à planifier une offensive massive pour capturer l'armée de Lee&# x2019 et prendre la capitale confédérée de Richmond, en Virginie. Grant&# x2019s Overland Campaign a appelé à une attaque en trois volets en Virginie pour maintenir les forces de Lee&# x2019s engagées alors que le général William T. Sherman&# x2019s a balayé les forces du sud vers Atlanta. Grant savait qu'il avait l'avantage numérique de la force des troupes et n'avait pas peur de subir des pertes élevées à court terme dans l'espoir que cela sauverait des vies à long terme en hâtant la fin de la guerre.

Alors que Meade&# x2019s Army of the Potomac a rompu son camp d'hiver à 100 milles au nord de Richmond, Grant a ordonné au général : &# x201C Où que Lee aille, vous y irez aussi.&# x201D Il en va de même pour Grant, qui a personnellement accompagné la force de 115 000 hommes alors qu'il traversait la Virginie&# x2019s Rapidan River à l'aube le 4 mai 1864, pour commencer la campagne terrestre. Avec l'armée de l'Union près de deux fois la taille de la sienne, Lee savait que sa meilleure chance d'annuler l'avantage numérique du Nord&# x2019 était d'affronter son adversaire dans les bois enchevêtrés à l'ouest de Fredericksburg.

Le matin du 5 mai, l'Union Fifth Corps a rencontré des troupes confédérées sur l'Orange Turnpike, et la bataille de la nature a commencé sérieusement. Les bois gronnaient de coups de feu et les hommes tombaient comme des feuilles de forêt sur le sol. Le sous-bois épais a stérilisé la cavalerie de l'Union et a rendu impossible aux unités de se déplacer de manière ordonnée. Les soldats ont tiré aveuglément dans le feuillage fleuri et la fumée étouffante, tirant dans certains cas sur leurs propres hommes. L'artillerie et les tirs d'armes légères ont enflammé l'amadou sec, ce qui a entraîné un enfer qui a rôti des centaines de soldats blessés qui n'ont pas pu échapper à la forêt de flammes.

« C'était comme si les hommes chrétiens étaient devenus des démons et que l'enfer lui-même avait usurpé la place de la terre », a écrit le lieutenant-colonel de l'Union Horace Porter à propos du carnage. Plus de 18 000 soldats de l'Union ont été tués ou blessés. Le carnage a fait sangloter Grant seul dans sa tente, mais cela n'a pas découragé sa résolution. “ Si vous voyez le président,” le lieutenant-général a dit à un journaliste pendant la bataille, “ dites-lui de ma part que quoi qu'il arrive, il n'y aura pas de retour en arrière.”

La bataille de la nature en Virginie sur 5 mai 1864.

Les deux jours de Battle of the Wilderness se sont terminés par un tirage tactique. L'armée du Potomac s'attendait à ce que Grant ordonne leur retraite comme ses prédécesseurs l'avaient fait à plusieurs reprises lorsqu'ils étaient repoussés par Lee. Grant n'était pas comme les autres généraux, cependant. Il leur a dit de se diriger vers Richmond. Lee, cependant, savait que Grant était également différent de ses homologues précédents et anticipait son prochain mouvement. Ainsi, lorsque les soldats de l'Union arrivèrent au carrefour de la ville de Spotsylvania Court House le matin du 8 mai, les rebelles attendaient déjà.

À quelques heures d'intervalle, la bataille de la nature sauvage a saigné dans le palais de justice de la bataille de Spotsylvania. Les confédérés se sont creusés dans un système de retranchements en forme de U inversé, et l'impasse féroce a culminé à l'aube du 12 mai lorsque Grant a commandé 20 000 hommes sous Winfield Scott Hancock pour percer les rebelles&# x2019 ligne de bataille incurvée. Pendant 20 heures sous une pluie battante, les tirs et les combats au corps à corps ont fait rage à « Angle sanglant ». cadavres mutilés,&# x201D Porter a écrit. Les morts étaient entassés par quatre, et sous certains cadavres se trouvaient les corps tremblants de certains des blessés, encore vivants.

Les combats prolongés se sont poursuivis pendant près de deux semaines alors que les forces attaquaient et contre-attaquaient. Lorsque Grant est devenu convaincu qu'il ne serait pas en mesure de déloger les rebelles, il a désengagé son armée le 21 mai et, toujours confiant qu'il pourrait gagner une guerre d'usure même après avoir perdu 18 000 autres hommes à Spotsylvania, leur a ordonné de marcher vers le sud-est en direction de Richmond . Après que les armées de Grant et Lee se soient à nouveau engagées à North Anna et à Totopotomoy Creek, elles se sont affrontées à Cold Harbor, à 10 milles au nord-est de Richmond. La décision de Grant&# x2019 d'ordonner un assaut massif le 3 juin a entraîné la mort et la blessure de 7 000 soldats de l'Union en moins d'une heure, et la victoire confédérée à la bataille de Cold Harbor serait l'une des guerres les plus déséquilibrées engagements.

Le 12 juin, les forces de Grant&# x2019s ont traversé la rivière James à Petersburg, où un siège de neuf mois s'est ensuivi. La campagne terrestre de six semaines avait pris fin, laissant derrière elle des pertes écrasantes : les morts, les disparus et les blessés totalisaient 55 000 pour l'Union et 33 000 pour la Confédération. Selon le Civil War Trust, Spotsylvania Court House (30 000 victimes combinées) et le Wilderness (29 8000 victimes combinées) étaient les troisième et quatrième batailles les plus sanglantes de la guerre civile, derrière Gettysburg et Chickamauga.

À travers le carnage, Lincoln n'a jamais perdu confiance en son nouveau commandant. Alors que les forces de l'Union se retranchaient à Petersburg, Grant reçut un télégramme du commandant en chef : ? Tu vas réussir. Que Dieu vous bénisse tous. A. LINCOLN.”


Bataille du désert (9 juillet 1755)

L'expédition Braddock, également appelée campagne de Braddock, était une tentative britannique ratée de capturer le fort français Duquesne à l'été 1755 pendant la guerre française et indienne. L'expédition tire son nom du général Edward Braddock, qui a dirigé les forces britanniques et est mort dans l'effort. La défaite de Braddock à la bataille de la Monongahela a été un revers majeur pour les Britanniques au début de la guerre avec la France.

Route de Braddock
L'expédition de Braddock n'était qu'une partie d'une offensive britannique massive contre les Français en Amérique du Nord cet été-là. En tant que commandant en chef de l'armée britannique en Amérique, le général Braddock a dirigé l'effort principal, commandant deux régiments (environ 1 350 hommes) et environ 500 soldats réguliers et miliciens de plusieurs colonies britanniques américaines. Avec ces hommes, Braddock s'attendait à s'emparer facilement du fort Duquesne, puis à pousser pour capturer une série de forts français, atteignant finalement le fort Niagara. George Washington, 23 ans, qui connaissait le territoire, a servi comme aide de camp volontaire du général Braddock.

La tentative de Braddock de recruter des alliés amérindiens de ces tribus pas encore alliées avec les Français s'est avérée la plupart du temps infructueuse, il n'avait que huit Indiens Mingo avec lui, servant d'éclaireurs. Un certain nombre d'Indiens de la région, notamment le leader du Delaware Shingas, sont restés neutres. Pris entre deux puissants empires européens en guerre, les Indiens locaux ne pouvaient pas se permettre d'être du côté du perdant. Le succès ou l'échec de Braddock influencerait leurs décisions.

Partant de Fort Cumberland dans le Maryland le 29 mai 1755, l'expédition a été confrontée à un énorme défi logistique : déplacer un grand nombre d'hommes avec de l'équipement, des provisions et (surtout pour la tâche à venir) des canons lourds, à travers les montagnes Allegheny densément boisées. et dans l'ouest de la Pennsylvanie, un voyage d'environ 110 milles. Braddock avait reçu une aide importante de Benjamin Franklin, qui a aidé à se procurer des chariots et des fournitures pour l'expédition. Parmi les charretiers, incidemment, se trouvaient deux jeunes hommes qui deviendront plus tard des légendes de l'histoire américaine : Daniel Boone et Daniel Morgan.

L'expédition a progressé lentement, dans certains cas se déplaçant aussi peu que deux milles par jour, créant la route de Braddock - un vestige important de la marche - au fur et à mesure qu'ils avançaient. Pour accélérer le mouvement, Braddock a divisé ses hommes en une "colonne volante" d'environ 1 500 hommes (commandée par lui) et une colonne de ravitaillement avec la plupart des bagages (commandée par le colonel Thomas Dunbar), qui était loin derrière. En chemin, ils passèrent devant les ruines du fort Necessity, où les Français avaient vaincu Washington l'été précédent. De petites bandes de guerre françaises et indiennes harcelèrent les hommes de Braddock pendant la marche, mais il s'agissait d'escarmouches mineures.

Pendant ce temps, au fort Duquesne, la garnison française ne comprenait qu'environ 250 réguliers et miliciens canadiens, avec environ 640 alliés indiens campés à l'extérieur du fort. Les Indiens appartenaient à diverses tribus associées depuis longtemps aux Français, notamment les Outaouais, les Ojibwés et les Potawatomis. Le commandant français, se rendant compte que son fort ne pouvait pas résister au canon de Braddock, a décidé de lancer une frappe préventive : une embuscade de l'armée de Braddock alors qu'il traversait la rivière Monongahela.

Bataille de la Monongahela
Le 9 juillet 1755, les hommes de Braddock franchissent la Monongahela sans opposition, à environ neuf milles au sud de Fort Duquesne. L'unité avancée commandée par le lieutenant-colonel Thomas Gage a commencé à avancer et, de manière inattendue, est tombée sur les Français et les Indiens, qui se précipitaient vers la rivière, en retard et trop tard pour tendre une embuscade. La bataille, connue sous le nom de bataille de la Monongahela (ou la bataille de la nature, ou simplement la défaite de Braddock), a été rejointe. L'impressionnante colonne de Braddock de près de 1 500 hommes affronta moins de 900 Français et Indiens.

Après une première défense, le groupe avancé de Gage s'est replié. Dans les limites étroites de la route, ils sont entrés en collision avec le gros de la force de Braddock, qui avait avancé rapidement lorsque les coups de feu ont été entendus. La colonne entière s'est dissoute en désordre alors que les Français et les Indiens les enveloppaient et continuaient à tirer depuis les bois et les ravins. Suivant l'exemple de Braddock, les officiers ont continué à essayer de reformer les unités en ordre régulier dans les limites de la route, la plupart du temps en vain. La milice coloniale s'est enfuie ou s'est mise à couvert et a riposté. Dans la confusion, certains des miliciens qui s'étaient réfugiés dans les bois ont été pris pour l'ennemi et ont tiré sur les réguliers britanniques.

Finalement, après trois heures de bataille intense, Braddock est tombé et la résistance s'est effondrée. Au coucher du soleil, les forces britanniques et américaines survivantes s'enfuyaient sur la route qu'elles avaient construite. Braddock mourut de ses blessures lors de la longue retraite, le 13 juillet.

Sur les quelque 1 460 hommes que Braddock avait menés au combat, 456 ont été tués et 421 blessés. (Les officiers étaient des cibles de choix et ont beaucoup souffert : sur 86 officiers, 63 ont été tués ou blessés.) Les quelque 250 Français et Canadiens ont fait 8 tués et 4 blessés, leurs 637 alliés indiens ont perdu mais 15 tués et 12 blessés.

Le colonel Dunbar, avec l'unité de ravitaillement arrière, a pris le commandement lorsque les survivants ont atteint sa position. Il ordonne la destruction du ravitaillement et des canons avant de se retirer, brûlant sur place environ 150 wagons. Ironiquement, à ce stade, les forces britanniques démoralisées et désorganisées étaient toujours plus nombreuses que leurs adversaires, qui n'étaient même pas à leur poursuite.

Conséquences
La défaite de Braddock à la bataille de la Monongahela a été un événement capital pour les habitants de la région. Les Français et leurs alliés indiens se sont retrouvés de manière inattendue avec le dessus dans la lutte pour le contrôle du pays de l'Ohio, et une guerre frontalière féroce s'est rapidement intensifiée. Les Indiens de la région qui avaient été enclins à rester neutres trouvaient maintenant presque impossible de le faire. Et les colons de "l'arrière-pays" de Pennsylvanie et de Virginie se sont retrouvés sans protection militaire professionnelle, se bousculant pour organiser une défense. Cette guerre frontalière brutale se poursuivra jusqu'à ce que le fort Duquesne soit finalement abandonné par les Français à la suite de l'approche réussie de l'expédition Forbes en 1758.

Un autre résultat notable de la défaite de Braddock a été l'effet qu'elle a eu sur la réputation de George Washington. Washington, en dépit d'être en mauvaise santé avant la bataille, s'est distingué comme étant calme et courageux sous le feu. Il est sorti de la catastrophe comme le héros militaire de Virginia.


À ce jour, notre histoire de succès continue.

  • En 2012, nous avons négocié la protection de plus de 500 000 hectares de forêt indigène de Tasmanie.
  • En 2013, nous avons aidé à protéger la biodiversité et la culture du Kimberley d'un mégahub d'exportation de gaz.
  • En 2016, notre modélisation indépendante des déversements a scellé la sortie de BP de la grande baie australienne immaculée.
  • En 2018, nous avons fait sauter le couvercle de la crise cachée de la déforestation du Queensland et amélioré les lois gravement enfreintes.
  • En 2020, nous avons fait en sorte que la troisième multinationale pétrolière - la société norvégienne Equinor - abandonne ses projets de forage pétrolier dans la Great Australian Bight.


‘Cet endroit s'appelle le désert’

LA VIE SAUVAGE DE SPOTSYLVANIE était une région boisée des comtés d'Orange et de Spotsylvania en Virginie, juste à l'ouest de Fredericksburg, à peu près à mi-chemin entre Washington, DC et Richmond. Il reste connu comme un champ de bataille exténuant. Du printemps 1863 au printemps 1864, l'armée de l'Union du Potomac et l'armée confédérée de Virginie du Nord ont mené trois campagnes, en tout ou en partie, dans le désert : Chancellorsville (avril-mai 1863) Mine Run (novembre-décembre 1863) et la bataille de la nature sauvage (mai 1864), le premier affrontement de la campagne terrestre d'Ulysses Grant. Les horribles pertes et le terrain misérable de la bataille de la nature sauvage ont laissé les soldats de l'Union raconter les défis des combats dans la région. Leur question persistante, cependant, était de savoir pourquoi ils n'avaient pas réussi à vaincre l'armée de Robert E. Lee. La tentative de répondre à cette question a conduit à la création d'une mythologie qui en est venue à entourer le désert, une mythologie que de nombreux historiens ultérieurs ont reproduite sans critique. En réalité, comme le révèle La bataille du désert dans le mythe et la mémoire, le Wilderness était un champ de bataille qui a en effet créé des conditions de combat très difficiles, mais bon nombre des revendications d'exception qui lui sont associées sont infondées, malgré leur large influence dans les annales de la guerre civile.

Cela a commencé par le nom.

Cette section du champ de bataille de Spotsylvania à proximité avec des caractéristiques de terrain similaires a été photographiée quelques jours après la fin de la bataille de la nature. Les combats de Spotsylvania ont duré du 8 au 21 mai 1864. (Avec l'aimable autorisation du Smithsonian American Art Museum)

Contrairement à de nombreux champs de bataille, le Wilderness a une appellation qui porte des connotations négatives spécifiques, indiquant une forêt vide de l'homme et hors de son contrôle. Le nom le distingue également en tant que région distincte. De nombreux soldats de l'Union et confédérés qui sont entrés dans le désert au printemps de 1863 n'avaient aucune idée qu'ils étaient entrés dans un endroit marqué par un nom spécial et des caractéristiques physiques. Au moment de la campagne terrestre de 1864, cependant, les hommes des deux armées l'appelaient « le désert » et attribuaient certaines caractéristiques à cette région boisée. Au fil du temps, et surtout pendant les années d'après-guerre, les descriptions du désert sont devenues des images d'un paysage malveillant. D'abord dans les récits contemporains de la bataille de 1864 et plus tard dans les écrits d'après-guerre, le désert est devenu de plus en plus associé à la mort et à la destruction. Les vestiges du champ de bataille de Chancellorsville de 1863, les pertes élevées, la destruction de la végétation et les cadavres, squelettes et tombes qui jonchaient le désert se sont combinés pour faire de la région un endroit où l'ombre de la mort persistait. Il est également devenu lié aux incendies qui ont ravagé le champ de bataille et englouti les blessés. Ces images de mort et de destruction, de feu et d'enfer constituaient des éléments importants de la mystique du désert. Le surnaturel a également fait son chemin dans la légende, car les écrivains d'après-guerre ont décrit le désert comme hanté ou même comme un esprit lui-même qui pourrait s'en prendre et changer le cours de la bataille - et avec lui, le destin de la nation.

Le Désert était particulièrement horrible à cause des feux de brousse qui se sont glissés sur les hommes blessés, incapables de se déplacer. (Bibliothèque du Congrès)

Alors que la plupart des engagements de la guerre civile tirent leur nom d'une ville, d'un point de repère ou d'un plan d'eau à proximité, la bataille de la nature a pris son appellation d'une région. C'est avec ce nom - le Désert - que toute enquête devrait commencer, car ce n'était pas un terme neutre. Pour comprendre un lieu doté d'un nom aussi évocateur, il est nécessaire d'enquêter sur l'origine du terme ainsi que sur le sens contemporain qu'il avait pour les soldats de la guerre de Sécession. Roderick Nash, dans son livre précurseur La nature sauvage et l'esprit américain, a soutenu, "bien que des extensions ultérieures de sa signification aient obscurci la précision originale du mot, l'image initiale que la nature sauvage évoque généralement est celle d'une forêt primitive." Le terme "impliquait également l'absence d'hommes, et le désert était conçu comme une région où une personne était susceptible de se retrouver dans un état désordonné, confus ou "sauvage"". Lorsque les soldats ont rencontré le Wilderness, ils ont souvent remarqué que le nom convenait parfaitement. De plus, ils étaient d'accord avec la définition de Nash et ont souligné le manque de culture, la vaste forêt ininterrompue et l'absence d'habitants comme caractéristiques déterminantes de la région. "Cela pourrait bien s'appeler le Wilderness", a expliqué le colonel de l'Union Robert McAllister, "car il n'y a pas un acre de terre sur cent qui est défriché." De même, un fantassin du Rhode Island a fait remarquer que « cet endroit s'appelle le désert » et a jugé qu'« il porte bien son nom [dans] dix milles carrés, il n'y a pas une douzaine d'acres de terre défrichée ». En bref, le Wilderness était une région pleine d'arbres, vide d'hommes et apparemment au-delà du contrôle humain.

Bien que le nom ait un sens en soi, la mystique de Wilderness était plus qu'une simple étiquette accrocheuse. Au fil du temps, la région a développé une réputation de paysage malveillant, un processus qui a culminé au lendemain de la guerre. À la bataille de Chancellorsville, de nombreux soldats, sinon la plupart, n'ont pas reconnu le Wilderness comme un endroit distinct et ont simplement commenté certaines de ses caractéristiques, telles que les bois denses et les sous-bois. De plus, les sentiments exprimés envers le Wilderness étaient généralement neutres. Au cours de la campagne Mine Run de novembre à décembre, cependant, un nombre croissant de soldats de l'Union ont commencé à reconnaître le Wilderness comme un environnement spécial et apparemment hostile. Ils avaient tendance à se concentrer sur la vaste forêt comme l'incarnation parfaite d'un pays sauvage. Au début du mois de mai 1864, les soldats en bleu et en gris appelaient le champ de bataille le désert et continuaient à s'émerveiller de son nom. Ce schéma s'est poursuivi dans les années d'après-guerre, lorsque les visiteurs et les écrivains ont fait du Wilderness un environnement étrange et hostile.

La campagne de Chancellorsville était la première rencontre des deux armées avec le Wilderness, et les réactions des soldats étaient mitigées. De nombreux témoins n'ont donné aucune indication qu'ils connaissaient le nom de l'endroit ou qu'il y avait quoi que ce soit de spécial ou de distinct dans la région. Ils ont peut-être remarqué certaines caractéristiques environnementales telles que des bois épais, des zones marécageuses et de la végétation, mais aucun effort n'a été fait pour que ces observations locales s'appliquent à l'ensemble de la région. Pour de nombreux soldats des deux côtés, le Wilderness à ce stade n'était qu'une forêt indéfinie dans laquelle ils se battaient.

Au moment de la campagne Mine Run, un nombre croissant de soldats de l'Union ont montré qu'ils se trouvaient dans une région distincte connue sous le nom de Wilderness, un changement marqué par rapport à Chancellorsville. Les exemples de cette reconnaissance abondent, souvent accompagnés de commentaires sur la densité et l'étendue de la forêt. Un soldat du 13th Massachusetts a déclaré aux gens de chez eux que le régiment était «maintenant dans la partie de la Virginie connue sous le nom de Wilderness, presque impénétrable et s'étendant sur des kilomètres, à l'avant, à l'arrière et sur les deux flancs». D'un intérêt particulier est la description offerte par un soldat du 65e New York. Il rapporta : « Nous sommes entrés dans le Désert, et pendant six milles, nous n'avons vu que des forêts denses, noires, mystérieuses, la demeure des hydres et des gobelins. Cette dernière remarque fait allusion aux images effrayantes qui se développent déjà dans l'esprit des soldats de l'Union.

En revanche, les soldats confédérés pendant la campagne Mine Run n'ont généralement pas identifié le Wilderness comme un endroit spécifique, bien qu'ils aient commenté certaines de ses caractéristiques saillantes. Par exemple, Robert E. Lee n'a pas nommé la région mais a décrit « le pays dans ce voisinage » comme « étant presque une forêt ininterrompue ». Mais il n'y avait rien ici pour distinguer le Wilderness dans leur esprit, et certainement aucun n'impliquait que c'était un endroit particulièrement effrayant.

Au cours de la campagne Overland, les représentations négatives de la nature sauvage par les soldats de l'Union ont augmenté en fréquence et en intensité. Un membre du 143e Pennsylvanie a écrit à la maison qu'il pouvait difficilement "donner... une idée du pays par ici", mais a encouragé ses parents à "penser à... rien d'autre qu'à des bois de chênes broussailleux, de pins rabougris et de vignes avec ici et là un petite ferme et un champ défriché avec des ravins et des creux et un ruisseau d'eau ici et là. Peut-être qu'un soldat de Pennsylvanie a mieux saisi le sentiment dominant, en disant que le nom de Wilderness était "un mot qui exprimait une grande partie du labeur et de la douleur à quiconque a connu ses réalités broussailleuses, marécageuses et sombres".

Au cours de cette campagne, de nombreux confédérés ont montré une nouvelle prise de conscience de la nature sauvage, reconnaissant pour la première fois les bois comme un endroit distinct. Un rebelle a fait remarquer qu'ils "se sont battus dans les bois de Wilderness (une section de pauvreté très continuellement et densément boisée dans Spotsylvania Co. dans laquelle la bataille de Chancellorsville a eu lieu)." L'une des représentations les plus riches de Wilderness était celle d'Alexander Boteler, membre du major-général J.E.B. Le personnel de Stuart. Il a convenu avec ses adversaires de l'Union que son nom « s'applique convenablement à la localité qu'il désigne, car une région plus sombre, plus sauvage et plus rébarbative peut difficilement être trouvée de ce côté des Alleghanies [sic]. " Le contraste frappant entre ces descriptions et celles fournies par les confédérés à Chancellorsville et Mine Run suggère un changement radical dans leur compréhension du désert.

Les squelettes non enterrés étaient un spectacle fréquent et effrayant pour les photographes et les vétérans qui retournaient sur le champ de bataille de Wilderness. (Bibliothèque du Congrès)

Qu'est-ce qui causerait les descriptions du désert par les soldats évoluent-elles au cours des trois campagnes ? Une explication possible est la végétation loin d'être uniforme. Certains vétérans de l'Union ont fait valoir qu'il y avait un noyau, ou un cœur, de la nature sauvage, où la forêt était censée être plus épaisse que les bois autour de Chancellorsville ou les forêts s'étendant vers Mine Run.

Il est également concevable que les forces de l'Union aient simplement développé une aversion pour le désert par l'expérience. Les frustrations répétées ne faisaient qu'aggraver chaque échec, amenant les hommes à considérer la forêt au sud du Rapidan comme un lieu de malheur. Il semble probable, cependant, que si les armées ne s'étaient pas rencontrées pour la troisième fois dans le désert en mai 1864, alors son nom pourrait avoir peu de sens pour les historiens modernes.

Une autre possibilité est que les soldats de l'Union aient trouvé les bois dans le désert plus remarquables. Par exemple, lors de la rédaction de ses mémoires, Norton C. Shepard du 146th New York s'est senti obligé de clarifier les différentes significations de « sauvagerie » au Nord et au Sud. « Dans le Nord, expliqua-t-il, un désert est un bois à l'état de nature avec de grands arbres qui ont résisté pendant des siècles, avec d'autres arbres déracinés et tombés, avec de vieilles bûches couchées sur le sol, avec des moignons secs et morts. des arbres prêts à tomber au premier orage, de sorte que par endroits il est presque impossible de voyager. À cette notion primitive et nordique de la nature sauvage, Shepard a opposé la version méridionale créée par l'homme. Il a découvert que « dans le Sud… en particulier en Virginie, la plupart des terres ont été défrichées et cultivées » et « après de nombreuses années de culture, elles sont devenues usées et ont été abandonnées car inutiles ». À la place de la forêt d'origine, « grandit… des pins et des chênes broussailleux pour devenir une nature sauvage », avec des arbres qui « ont généralement environ six pouces de diamètre avec des branches épaisses du sol au sommet ». L'explication de Shepard suggère donc que les soldats de l'Union n'étaient pas habitués à voir ce genre de zones dévastées et abandonnées dans le Nord, alors que les Sudistes les auraient peut-être trouvées plus familières et donc moins dignes de mention.

Il y a aussi l'influence des journaux. Bien que la relation ne soit pas claire, il ne fait aucun doute que les journalistes ont identifié le Wilderness et décrit ses caractéristiques dès le début. Un journal de Richmond, par exemple, a publié un rapport après Chancellorsville qui a donné le nom de la région et l'a appelée "un pays de sol argileux graveleux et une croissance de blackjack, présentant en de nombreux endroits un fourré presque impénétrable". De même, lors de la campagne Mine Run, un correspondant de Le New York Times étiqueté "le pays d'ici… l'un des pires imaginables pour les opérations sur le terrain", arguant que "c'est vraiment nommé le" Wilderness ", car une région sauvage de petit bois de croissance couvre les neuf dixièmes de toute la surface du pays. " Qu'il suffise de dire que les journaux avaient le potentiel de diffuser ces perceptions du désert, s'ils en avaient besoin, et de façonner les attitudes des soldats envers la région.

Les descriptions de plus en plus négatives du Wilderness ont en fait pris de la force dans les mémoires et les histoires d'après-guerre. Un vétéran confédéré a noté, "ce que j'ai lu - et plus particulièrement d'écrivains du Nord[-] soulève un mystère [sic] ou l'horreur du nom de cette partie de Spottsylvania Co », une observation que confirment d'autres écrits d'après-guerre. Hazard Stevens a qualifié la forêt de « dense, sombre et monotone », tandis qu'un autre vétéran de l'Union, Thomas Hyde, a décrit le désert comme un « touffu, briery, labyrinthe ».

Non seulement le Wilderness était un endroit étrange mais aussi, pour certains fédéraux, un ennemi. Sartell Prentice a décrit la nature comme ayant réaménagé les terres exploitées uniquement pour se venger de l'homme à son retour en 1864 : « Les obstacles de la nature ont entravé et blessé les milliers d'envahisseurs d'une manière que l'histoire ne raconte pas dans ses centaines d'années de mémoire. De même, l'historien du 146e New York a rappelé le "sentiment d'effroi inquiétant que beaucoup d'entre nous ont trouvé presque impossible à secouer" lorsque les sons d'oiseaux, d'insectes et d'hommes silencieux se sont combinés, "semblant présager du mal à ceux qui avaient envahi cette solitude.

Comptes de voyage d'après-guerre a continué à dépeindre le Wilderness comme un paysage malveillant. Un article pour Magazine métropolitain publié en 1907 a tenté d'expliquer le sentiment de traverser le désert, où «le chemin est étroit, le feuillage dense se rencontre au-dessus de la tête et le voyageur est complètement enfermé». La « solitude est impressionnante, brisée seulement par la perturbation des feuilles sèches alors que les lézards et les reptiles s'enfuient avant de s'approcher des battements de sabots. C'est sans limite !" Un récit de 1879 trahissait l'anticipation qu'un voyageur avait de trouver « les jungles sombres, lugubres, sombres et impénétrables du Désert ». le Désert » et se contenta d'observer que « ce n'était certainement pas le pays le plus intéressant ».

Certains récits modernes de la bataille de la nature continuent de refléter des thèmes similaires. Dans Un calme chez Appomattox, Bruce Catton's Wilderness "était une forêt sombre et méchante… silencieuse et menaçante". L'étude d'Edward Steere sur la campagne Wilderness a qualifié le Wilderness de « terre désolée et désolée » et de « jungle menaçante » qui a placé «des ombres éternelles sur les piscines stagnantes et les fonds de ruisseaux marécageux» et « imposé les conditions de combat dans ses sombres profondeurs ». Alors que James McPherson Cri de guerre de la liberté était plus sobre, décrivant le Wilderness comme « cette étendue sombre de chênes et de pins broussailleux », l’histoire de Mark Grimsley de la campagne Overland a décrit le Wilderness comme un « pays [qui] semblait haïr chaque homme qui osait le traverser ». De telles représentations suggèrent que tandis que l'image de la région a évolué pendant les années de guerre, devenant de plus en plus négative, l'interprétation d'après-guerre est devenue une interprétation statique, sinon exagérée, - le Wilderness malveillant - qui a reçu la sanction de la tradition sans perdre aucun de l'attrait de l'image.

Tout comme le désert transformé en un paysage malveillant, il est également devenu associé à la mort et à la destruction. L'association est un élément clé de sa mystique. Ce processus a commencé avec la campagne Overland, alors que les soldats de l'Union commençaient la marche vers le sud. Après la bataille du désert, les hommes ont remarqué le carnage ainsi que la destruction de la végétation au cours de cet engagement et ont été étonnés que n'importe qui ait pu survivre. Les enterrements ont également recueilli les restes des tués. Plus tard, les visiteurs du champ de bataille ont remarqué la végétation en ruine et l'ombre de la mort sur la terre.Ceux qui ont écrit sur le désert dans les histoires et les mémoires d'après-guerre ont continué cette association avec la mort et l'ont portée à sa plus haute forme.

Au début, ainsi qu'à la fin de la bataille de la nature, les soldats fédéraux ont traversé l'ancien champ de bataille de Chancellorsville et ont vu les ruines, les débris et surtout les morts. William D. Landon du 14th Indiana a fait une telle visite et a noté que «des sentiments étranges m'ont envahi alors que nous marchions le long de la même route et sur le même terrain où un an et un jour auparavant je m'étais levé avec mes camarades en ligne de bataille », voyant aussi « la vieille maison blanche occupée comme quartier général par le général [Darius] Couch [2e corps] pendant le combat, brisée et déchirée par des tirs et des obus hostiles, toujours debout, un refuge pour les chauves-souris et les hiboux (les fantômes aussi , pour autant que je sache)." En revanche, les soldats du 86th New York se sont concentrés sur les tombes. Ils trouvèrent l'ancien champ de bataille « recouvert » d'eux et, pendant une nuit, ils « dormèrent parmi les tombes de leurs camarades tombés il y a tout juste un an aujourd'hui ».

Le plus troublant de tous était peut-être les squelettes des soldats tués un an plus tôt. Les bois étaient jonchés de squelettes de camarades tués ici il y a un an », a fait remarquer Landon. Charles Brewster a également découvert qu'«il y avait beaucoup de crânes et d'os humains au-dessus du sol et nous avons laissé beaucoup plus de cadavres à pourrir et à blanchir pour garder leur sinistre compagnie». S'il y avait un endroit parfait pour répéter la scène du cimetière d'Hamlet, c'était bien celui-ci.

Pendant la bataille du désert, cette association avec la mort s'est poursuivie alors que les soldats étaient témoins du terrible bilan imposé par un ennemi invisible. Le désert est devenu un endroit terrible où les soldats sont allés en entier et sont sortis blessés ou sans vie.

À la fin du combat, le champ de bataille de Wilderness était couvert de victimes et, avec le temps, il serait rempli de tombes et jonché d'os. Plus tard, un soldat de l'Union qui est revenu après la bataille pour enterrer les morts a observé que ceux qui se trouvaient à plus d'un kilomètre de l'hôpital "restent tels que la mort les a trouvés, à l'exception de leurs vêtements", qui avaient été enlevés. « On estime, poursuivit-il, que 15 000 de nos hommes et autant, ou plus, de rebelles reposent ici sans sépulture et que six semaines se sont écoulées depuis la bataille, l'imagination dans ses fantaisies les plus folles ne peut pas commencer à peindre le spectacle. . " Il n'est pas étonnant qu'il ait appelé le champ de bataille « ce désert de la mort » et « ce désert et cette ombre de la mort ».

John Trowbridge, un journaliste qui s'est rendu sur le champ de bataille après la guerre, a découvert « les restes non enterrés de deux soldats » alors qu'il se frayait un chemin à travers les fourrés. Bien que troublante, la vue de squelettes dans le désert devenait de plus en plus rare alors que le gouvernement américain prenait des mesures au lendemain de la guerre pour rendre compte des morts de l'Union, en particulier pour identifier et enterrer ceux qui n'avaient pas reçu un enterrement décent. L'un des premiers efforts a eu lieu au Wilderness et à Spotsylvania.

En juin 1865, des soldats sont revenus dans le désert pour enterrer "les restes de soldats de l'Union encore non enterrés" tout en "marquant leurs lieux de sépulture pour une identification future". Néanmoins, longtemps après ces efforts, un récit de voyage de 1884 a averti ceux qui visiteraient le désert que «même maintenant, un traînard à travers les bois enchevêtrés et broussailleux tombera parfois soudainement sur un squelette avec quelques lambeaux de fils bleus ou gris accrochés aux os. — un horrible rappel des horreurs sinistres de la guerre.

Visiteurs d'après-guerre to the Wilderness a naturellement continué à relier le lieu à la mort. La région semblait évoquer un sentiment palpable chez beaucoup de ceux qui la visitaient. Écrivant au sujet d'une visite sur le champ de bataille de Chancellorsville, David McIntosh, un ancien officier d'artillerie confédéré, a senti que « l'esprit de la mort semblait toujours planer sur l'endroit. Pas un son ne pouvait être entendu à travers toute la forêt, pas la note d'un oiseau. Le silence et la morosité étaient douloureux.

L'état de ruine du Wilderness l'a également lié à la destruction, comme en témoignent les témoins et les photographies contemporaines. La végétation est restée longtemps cicatrisée. En 1865, Trowbridge nota comment « les marques de durs combats étaient visibles de loin » sur le champ de bataille de Chancellorsville. À l'ouest de la maison du chancelier, Trowbridge a trouvé «les troncs d'arbres percés de balles, les branches coupées par des obus, les lanières de bois coupées en morceaux par l'artillerie et la mousqueterie». Un récit de 1884 affirmait que «les bois portent encore les marques de la lutte acharnée… et bien que le laps de temps et les touches adoucissantes de la nature aient dans une large mesure effacé les traces de la bataille, pourtant les plus grands arbres sont marqués et ici et là un Shell-mark se montre.

Les écrivains d'après-guerre ont cimenté cette association du désert avec la mort et la destruction. William Swinton a écrit sur « une région de ténèbres et l'ombre de la mort ». Ici, dans cet "horrible fourré, se cachaient deux cent mille hommes et, bien qu'aucun déploiement de bataille ne puisse être vu, il sortait de ses profondeurs le crépitement et le roulement de la mousqueterie comme le bouillonnement bruyant d'un chaudron infernal qui racontait la terrible histoire de décès." Pour les soldats qui ont combattu dans le désert, la forêt était un endroit où la mort régnait. On le trouvait partout, des restes de Chancellorsville au terrible nombre de morts et de blessés, des arbres renversés aux corps enterrés et aux ossements blanchis. Pour cette raison, les vétérans de l'Union comme Horace Porter semblaient presque obligés de relier les deux. Pour lui, le désert serait toujours « une forêt enchevêtrée dont l'obscurité impénétrable ne pourrait être comparée qu'à l'ombre de la mort » - et ainsi le désert et la mort sont devenus un et inséparables, un héritage qui perdure.

C'était donc l'aura qui en est venue à entourer le Wilderness, une mystique qui s'est poursuivie jusqu'à nos jours. Il y avait beaucoup de forêts dans lesquelles les soldats de la guerre civile se sont battus, même ceux similaires au Wilderness, comme Chickamauga en Géorgie, mais il n'y avait qu'un seul Wilderness. Un seul portait le nom. Un seul est devenu le bois malveillant où les soldats trouveraient la mort et l'enfer accompagnés d'esprits. Pourquoi était-ce le cas? Il est indéniable que des choses terribles se sont produites dans le Désert : des milliers d'hommes y sont morts, dont un grand nombre aux mains des flammes impitoyables. Pourtant, il y avait d'autres champs de bataille connus pour le massacre et d'autres encore dans lesquels les incendies de forêt ont fait des ravages parmi les blessés. Qu'est-ce qui rend le Wilderness différent?

La taille du Wilderness apparemment interminable le distinguait incontestablement et intimidait ceux qui y entraient. De plus, les visites répétées ont fait évoluer la compréhension de la région par les soldats. Le nom même évoquait l'animosité entre l'homme et la nature sauvage, tandis que son paysage délabré offrait une toile de fond sombre pour les combats qui ont eu lieu. Toute analyse des raisons pour lesquelles les soldats ont mis le Wilderness à part dans leur esprit et leurs souvenirs serait incomplète, cependant, sans reconnaître l'importance suprême du Wilderness dans ce processus. Sans cet engagement sanglant, il est peu probable que la région ait reçu la notoriété qu'elle a eue. Les représentations du désert sont devenues résolument négatives au lendemain de la bataille, et à travers ces difficultés, la mystique est née. Les blessures du désert ont guéri, les armées sont parties et les morts sont revenus sur la Terre Mère. Mais la mystique perdurera, et le restera tant que les hommes se souviendront de ce qui s'est passé dans cette forêt de Virginie il y a si longtemps.

Si le désert était un endroit de mort proche de l'enfer, il est donc naturel que certains auteurs d'après-guerre aient décrit la région comme un repaire de fantômes et d'esprits. Un fédéral, de retour sur le champ de bataille pour chercher son frère tombé au combat, a trouvé des os partiellement exposés. Il a essayé de tirer sur l'un d'eux mais a découvert que « quelque chose à l'autre extrémité semblait le retenir, et… s'est arrêté soudainement comme si le mort lui-même avait mis sa main maigre sur mon épaule et m'a dit : « Ne dérange pas mes os avec des mains si grossières.’ » L’idée « que des os sans vie devraient faire de la résistance comme s’ils étaient encore animés par un esprit réticent, [le] remplissait de terreur et [il] s’enfuyait. »

D'autres le voyaient comme une terre où les esprits se promenaient autour d'un confédéré l'appelant "un lieu de tristesse, la maison du serpent, de la chauve-souris et du hibou". Morris Schaff, un vétéran de la bataille de l'Union, a décrit la région comme un esprit vengeur qui est intervenu pour vaincre les confédérés et abattre l'esclavage. Les esclaves qui avaient entretenu les fourneaux de fer et abattu la forêt originelle avaient subi de grands torts, écrit-il, des injustices dont la forêt s'est efforcée de se venger. Au Wilderness, observe Schaff, R.E. Lee n'avait pas « compté sur une seconde intervention du Destin : que l'esprit du Désert frapperait Longstreet juste au moment où la victoire était à sa portée, comme il avait frappé Stonewall ».

Schaff postule que le fantôme de Stonewall apparaît, errant à proximité de Chancellorsville tandis que «l'esprit de la nature» le traque dans les broussailles. En tombant sur «un être maigre, à la poitrine creuse, aux yeux méchants et aux joues enfoncées», son fantôme est supplié: «Stonewall, je suis l'esclavage et grièvement blessé. Ne peux-tu rien faire pour arrêter l'Esprit du Désert qui, en me frappant, t'a abattu ? » Alors que l'attaque de flanc de Longstreet le 6 mai atteignait son apogée, Schaff écrit que Slavery se réjouissait : crinière striée de gris, se met à danser avec une allégresse hideuse. Schaff avertit l'esclavage de « danser sur, créature répugnante et condamnée ! L'œil inexorable de l'Esprit du Désert est sur vous ! Dans un instant, Longstreet, comme « Stonewall », sera frappé par la même main mystérieuse, par le feu de ses propres hommes et l'horloge du clocher de la Confédération sonnera douze. –A.H.P.

Adam H. Petty est historien et éditeur de documentaires pour les Joseph Smith Papers. Il a obtenu son baccalauréat en histoire de l'Université Brigham Young et son doctorat. en histoire de l'Université de l'Alabama, sous la direction de George Rable.

Adapté avec la permission de La bataille de la nature sauvage dans le mythe et la mémoire par Adam H. Petty © 2019, LSU Press.

Cette histoire est parue dans le numéro de mai 2020 de Guerre civile américaine.


Campagne Wilderness - Historique

Commandants
Ulysse S. Grant
George G. Meade
Robert E. Lee
Unités impliquées
Armée du Potomac Armée de Virginie du Nord
Force
118,700 64,000
Victimes et pertes*
55,000 32,600+
Campagne terrestre et les généraux commandants

Ulysses S. Grant et Robert E. Lee , respectivement, s'opposant aux commandants de la campagne Overland

La campagne Overland, également connue sous le nom de campagne Overland de Grant ou campagne Wilderness, a été témoin d'un carnage sans précédent des deux côtés, la bataille de la nature sauvage et la bataille de Spotsylvania Court House étant répertoriées dans les dix batailles les plus meurtrières de la guerre de Sécession. En ce qui concerne l'engagement unique de la campagne Overland à Cold Harbor, Grant a déclaré: "Je regrette cet assaut plus que tout autre que j'ai jamais commandé."

La dernière année complète de campagne dans l'Est commence avec les forces fédérales Est et Ouest faisant un effort unifié pour épuiser la volonté du Sud de continuer à se battre. Lincoln a promu Ulysses S. Grant au grade de lieutenant général et l'a placé à la tête de toutes les armées de l'Union. Sa mission : détruire l'armée du Tennessee de Joe Johnston et l'armée de Virginie du Nord de Lee.

Laissant le major-général William T. Sherman pour engager Johnston, Grant se concentre sur Lee. Leur première rencontre, la bataille de la nature, a commencé le 5 mai 1864, et pendant les 40 jours suivants, les armées restent enfermées dans une étreinte mortelle. Le déroulement des combats passe par le palais de justice de Spotsylvania, à travers la rivière North Anna jusqu'à Cold Harbor, et enfin à Petersburg. Là, les opposants s'installent dans un siège, ponctué par les efforts incessants de Grant pour déborder les confédérés et s'emparer des artères de transport vitales. Sa tentative de capturer Petersburg échoue purement et simplement à la bataille du cratère. Pendant ce temps, les troupes confédérées du lieutenant-général Jubal Early expulsent les forces de l'Union de la vallée de Shenandoah et marchent vers la périphérie de Washington, avant d'être refoulées à Fort Stevens. En infériorité numérique mais provocants, ils retournent dans la vallée où, dans une série d'engagements acharnés, le major-général Philip Sheridan efface l'armée d'Early de la guerre.

(Carte) Batailles de la guerre civile de Virginie en 1864

La campagne Overland est également connue sous le nom de carte de campagne Wilderness

La campagne Overland de Grant a opposé deux généraux chevronnés bien connus et a inclus deux des dix batailles les plus meurtrières de la guerre civile et une autre bataille que Grant a regrettée. La campagne Overland était une série de défaites tactiques de l'Union qui se sont conclues par une victoire stratégique globale de l'Union.

L'Overland Campaign, également connue sous le nom de Grant's Overland Campaign ou Wilderness Campaign, était une série de batailles livrées en Virginie en mai et juin 1864, pendant la guerre de Sécession. Le lieutenant-général Ulysses S. Grant, général en chef de toutes les armées de l'Union, a dirigé les actions de l'armée du Potomac, commandée par le major-général George G. Meade, et d'autres forces contre le général confédéré Robert E. L'armée de Lee de Virginie du Nord. Bien que Grant ait subi de lourdes pertes pendant la campagne, il s'agissait d'une victoire stratégique de l'Union. Il infligea des pertes proportionnellement plus élevées à l'armée de Lee et l'amena à assiéger Richmond et Petersburg, en Virginie, en un peu plus de huit semaines. Les pertes totales pour la campagne terrestre sont estimées entre 70 000 et 100 000.

Traversant la rivière Rapidan le 4 mai 1864, Grant chercha à vaincre l'armée de Lee en plaçant rapidement ses forces entre Lee et Richmond et en invitant une bataille ouverte. Lee a surpris Grant en attaquant agressivement la plus grande armée de l'Union lors de la bataille de la nature (5 mai & 82117), entraînant de lourdes pertes des deux côtés. Contrairement à ses prédécesseurs dans l'Eastern Theatre, cependant, Grant n'a pas retiré son armée à la suite de ce revers, mais a plutôt manoeuvré vers le sud-est, reprenant sa tentative d'interposer ses forces entre Lee et Richmond. L'armée de Lee a pu se mettre en position pour bloquer ce mouvement. Lors de la bataille de Spotsylvania Court House (8 mai–821121), Grant attaqua à plusieurs reprises des segments de la ligne défensive confédérée, espérant une percée, mais les seuls résultats furent à nouveau de lourdes pertes pour les deux camps.

Grant manœuvra à nouveau, rencontrant Lee à la rivière North Anna (Bataille de North Anna, 23 mai & 821126). Ici, Lee a occupé des positions défensives intelligentes qui ont permis de vaincre des parties de l'armée de Grant, mais la maladie a empêché Lee d'attaquer à temps pour piéger Grant. La dernière grande bataille de la campagne a eu lieu à Cold Harbor (31 mai et 12 juin), au cours de laquelle Grant a parié que l'armée de Lee était épuisée et a ordonné un assaut massif contre de fortes positions défensives, entraînant des pertes disproportionnées de l'Union. Recourant à la manœuvre une dernière fois, Grant surprit Lee en traversant furtivement la James River, menaçant de s'emparer de la ville de Petersburg, dont la perte condamnerait la capitale confédérée. Le siège de Pétersbourg qui en a résulté (juin 1864 - mars 1865) a conduit à la reddition éventuelle de l'armée de Lee en avril 1865 et à la fin effective de la guerre civile.

La campagne comprenait deux raids à longue portée par la cavalerie de l'Union sous le commandement du major-général Philip Sheridan. Lors d'un raid vers Richmond, le légendaire commandant de cavalerie confédérée, le général de division J.E.B. Stuart a été mortellement blessé à la bataille de Yellow Tavern (11 mai). Lors d'un raid visant à détruire le Virginia Central Railroad à l'ouest, Sheridan a été contrecarré par le major-général Wade Hampton lors de la bataille de la gare de Trevilian (11 juin & 821112), la plus grande bataille de cavalerie de la guerre.

Campagne de la nature de 1864 Carte

Campagne de la guerre civile dans la nature, alias Grant's Overland Campaign, carte

Carte de la campagne terrestre de Grant

(Carte) Wilderness Campaign et batailles de la guerre civile de Virginie en 1864

9 mars : le lieutenant-général Ulysses S. Grant prend le commandement de toutes les armées des États-Unis 4 mai : l'armée de l'Union du Potomac quitte ses camps autour de Culpeper Court House et l'armée confédérée de Virginie du Nord quitte ses camps autour d'Orange Palais de justice. 5 mai : La bataille de la nature commence par des affrontements le long de l'Orange Turnpike et Orange Plank Road. 6 mai : Après un premier succès de l'Union le long de la Orange Plank Road, le général Robert E. Lee contre-attaque et pousse les deux flancs de l'Union, infligeant de lourdes pertes à l'armée du Potomac. 7 mai : Grant décide de poursuivre la campagne et donne des ordres pour une marche nocturne jusqu'au palais de justice de Spotsylvania. 8 mai : La marche de Grant vers Spotsylvania est bloquée par Lee à Laurel Hill, et les deux armées se retranchent autour du palais de justice de Spotsylvania. 9 mai : le général de division Philip H. Sheridan commence son raid de cavalerie de l'Union vers Richmond. 10 mai : Grant s'efforce de trouver un point faible dans la ligne de Lee, sondant les deux flancs et attaquant le front confédéré. Seul l'assaut innovant du colonel Emory Upton réalise même une percée partielle. 11 mai : Sheridan bat la cavalerie confédérée à Yellow Tavern et tue le chef de la cavalerie du Sud, le major-général James EB "Jeb" Stuart 12 mai : le major-général Winfield Scott Hancock's Union II Corps réussit une percée au saillant de Mule Shoe, mais une contre-attaque confédérée et une position à Bloody Angle font gagner du temps à Lee pour construire une nouvelle ligne défensive. 14 mai : Sheridan atteint Haxall's Landing, terminant son raid sur Richmond. 15 mai : le général de division confédéré John C. Breckinridge revient sur la route du général de division de l'Union Franz Sigel jusqu'à la vallée de Shenandoah à New Market, Brig. Le général George Crook et le brigadier. Le général William W. Averell a uni ses forces à Union, en Virginie-Occidentale, après une semaine décevante de campagne contre les communications ferroviaires et les mines confédérées dans le sud-ouest de la Virginie. 16 mai : le général confédéré Pierre GT Beauregard contient efficacement l'armée de James du major-général de l'Union Benjamin F. Butler dans les travaux de terrassement de la péninsule des Bermudes, mettant fin à la menace de Butler sur Richmond 18 mai : après une semaine de manœuvres, Lee arrête froidement Grant's assaut sur la nouvelle ligne confédérée près de Mule Shoe. 19 mai : Alors que Grant se prépare à lancer une nouvelle phase de la campagne, Lee attaque le flanc droit de l'Union près de Harris Farm, mais est repoussé par une force composée en grande partie d'unités d'artillerie lourde verte de Washington. 23 mai : les deux armées se déploient des deux côtés de la rivière North Anna, et le V Corps de l'Union établit une tête de pont à Jericho Mills, repoussant une attaque confédérée. 24 mai : les forces de l'Union sondent la ligne défensive confédérée en forme de V le long de la North Anna, mais décident que la position est trop forte et que leur propre situation est trop exposée pour risquer un assaut. 25 mai : Grant décide de se déplacer à nouveau vers le sud-est en direction de la ligne de la rivière Pamunkey.27 mai : L'armée du Potomac traverse la rivière Pamunkey à Hanovertown et Nelson's Crossing. Lee s'apprête à bloquer la poussée fédérale à Totopotomoy Creek. 28 mai : la cavalerie fédérale bat les cavaliers confédérés à Haw's Shop, mais les deux camps obtiennent les informations qu'ils recherchent sur les dispositions ennemies. 30 mai : Lee enfonce le flanc gauche de l'Union près de l'église Bethesda mais ne peut pas capitaliser sur son avantage. 31 mai : alors que les sondes de l'Union le long du ruisseau Totopotomoy trouvent la position confédérée trop forte, Sheridan s'empare du carrefour d'Old Cold Harbor. 1er juin : Grant renforce Sheridan à Old Cold Harbor avec deux corps. Une attaque de l'Union en fin de journée remporte un succès limité et Grant ordonne un autre effort pour le 2 juin. 2 juin : L'armée du Potomac est incapable de lancer l'attaque prévue, laissant à Lee le temps de déplacer des renforts à Cold Harbor et de renforcer ses travaux. là. 3 juin : L'attaque de l'Union à 4 h 30 à Cold Harbor échoue avec de lourdes pertes. 12 juin : Grant commence son redéploiement en vue de la traversée de la James River. 14-16 juin : L'armée du Potomac franchit le fleuve James et entame une nouvelle campagne dirigée contre Petersburg.


La campagne de Virginie Overland de 1864

Par Mackubin T. Owens

Le 10 mars 1864, Lincoln nomme Grant général en chef des armées des États-Unis. Grant croyait que jusque-là, les armées de l'Union dans différents théâtres avaient agi de manière indépendante et sans concert, comme une équipe hésitante, jamais deux ne se rassemblaient. En conséquence, son plan stratégique pour 1864 prévoyait de mettre cinq armées de l'Union dans motion simultanément contre la Confédération. Alors que trois armées plus petites dans des théâtres périphériques (Nathaniel Banks contre Mobile, Franz Sigel dans la vallée de Shenandoah et Ben Butler se dirigeant vers Richmond via la James River) ont immobilisé d'importantes forces confédérées, les empêchant de déplacer des troupes d'un théâtre à l'autre, les deux principaux armées, l'armée du Potomac de Meade et le groupe d'armées de William Tecumseh Sherman à Chattanooga s'opposeraient respectivement à Lee en Virginie et à l'armée du Tennessee de Joe Johnson sur la route d'Atlanta. L'avancée simultanée de plusieurs armées est appelée « concentration dans le temps ».

En tant que général en chef, Grant a choisi d'accompagner Meade alors qu'il affrontait Lee. Pendant près de quarante jours, l'armée du Potomac et l'armée de Virginie du Nord ont été en contact presque constant - à Wilderness, Spotsylvania, North Ana et Cold Harbor.

La nature sauvage

Le 4 mai 1864, un an après la saignée de Chancellorsville, l'armée du Potomac plonge à nouveau dans The Wilderness, espérant que la forêt masquerait l'avancée de l'armée, mais espérant également la traverser avant que Lee ne puisse réagir. Grant et Meade supposaient que Lee se retirerait dans sa position forte le long de Mine Run ou se dirigerait vers la rivière North Ana. Mais alors que Lee était affaibli par l'absence de Longstreet, dont le corps avait été détaché auprès de l'armée du Tennessee de Braxton Bragg en septembre 1863 (et était en train de retourner dans l'armée de Virginie du Nord après des opérations indépendantes ultérieures dans l'est du Tennessee), il n'a encore une fois pas agi de manière prévisible.

Alors que l'armée du Potomac se déplaçait vers le sud-est à travers The Wilderness sur la Germanna Plank Road, Lee a rapidement déplacé son armée de l'ouest le long de deux routes parallèles, l'Orange et la Fredericksburg Pike au nord et la Orange Plank Road au sud, menaçant de se séparer. la force fédérale en deux endroits. Mais le 5 mai, Meade a réussi à frapper le premier. Les confédérés repoussent l'attaque, mais Meade renouvelle l'assaut à l'aube le lendemain. L'offensive massive de l'Union a brisé la ligne confédérée le long d'Orange Pike Road et a menacé l'arrière de Lee.

L'attaque de l'Union a mis en déroute le corps d'AP Hill, mais Longstreet, qui se trouvait à une quarantaine de kilomètres au début de la bataille (et qui avait marché pendant 35 des 40 heures précédentes), est arrivé pour émousser l'assaut fédéral et rétablir les lignes confédérées. La première unité du corps de Longstreet à atteindre le champ de bataille était la brigade Texas de Gregg. Lee, qui avait tenté en vain de rallier les troupes en fuite de Hill, tenta maintenant de rejoindre la contre-attaque des Texans. Certains soldats ont crié « Retournez, général Lee ». D'autres ont saisi les rênes de sa monture, Traveller. Lorsqu'il est devenu clair pour Lee que la brigade n'avancerait pas s'il persistait dans sa tentative de se joindre à l'attaque, il a cédé et les 800 hommes de la brigade du Texas ont percuté la force de l'Union qui avançait. Seuls 250 d'entre eux sont revenus indemnes.

Cherchant à prendre l'initiative, Lee, comme il l'avait fait l'année précédente lors de la bataille de Chancellorsville, lança une attaque audacieuse contre la gauche de l'Union, qui transforma ce qui avait semblé être un triomphe fédéral imminent cinq heures plus tôt en défaite - en fait une déroute. Mais alors que les confédérés étaient sur le point de remporter la victoire, Longstreet a subi le même sort que Stonewall Jackson un an plus tôt, blessé par erreur par ses propres troupes alors que lui et son personnel tentaient d'organiser une attaque de suivi.

Si Longstreet était mort ce jour-là sur Orange Plank Road, il aurait été inscrit avec Lee et Jackson dans le panthéon des grands généraux confédérés. Au lieu de cela, il a eu la malchance de survivre à ses blessures et, après la guerre, de commettre trois péchés impardonnables aux yeux des sudistes : il est devenu républicain, il a renouvelé son amitié avec Grant, qui a été élu président en 1868, et - le plus impardonnable - il a osé critiquer Lee. Jubal Early et la Southern Historical Society, dominée par la Virginie, en firent injustement le bouc émissaire de la défaite confédérée à Gettysburg et l'accusèrent de toutes sortes d'échecs en tant que général.

Mais c'est un non-sens. Lee a appelé Longstreet “my War Horse” et n'a jamais hésité à lui confier les missions les plus difficiles. Longstreet avait une capacité étrange à trouver et à exploiter l'écart dans la ligne de son adversaire, comme il l'a fait le deuxième jour à Gettysburg et lorsqu'il a brisé la position de l'Union à Chickamauga, mettant en déroute le général William Rosecrans de l'armée du Cumberland.

Quoi qu'il en soit, l'assaut de Lee contre la gauche de l'Union s'est enlisé après que Longstreet a été blessé. Lee tourna maintenant son attention vers le nord où le brigadier général John B. Gordon frappa le flanc droit exposé de l'Union au nord de l'Orange et du Fredericksburg Pike. Encore une fois, le succès initial s'est soldé par une impasse.

Au cours des deux jours de combat dans The Wilderness, Lee avait infligé une autre défaite tactique à l'armée du Potomac. Meade a subi 18 000 pertes contre 12 000 Lee, mais ce dernier ne serait pas en mesure de remplacer ses pertes. L'horreur de la bataille a été aggravée par des incendies faisant rage, allumés par des éclairs de mousquet et d'artillerie, qui ont brûlé vif de nombreux soldats blessés piégés dans l'épais sous-bois.

Aussi terrible que fût la bataille de The Wilderness, ce n'était que l'acte d'ouverture d'une campagne sanglante qui détruirait essentiellement deux grandes armées. Le soir du 7 mai, l'armée du Potomac abandonne ses lignes et, contournant Lee, se dirige vers le sud.

Palais de justice de Spotsylvania

Les confédérés se dirigeaient également vers le sud le long d'une route parallèle et, grâce à une heureuse tournure des événements, ont pu atteindre une position sur la route Brock à Spindle Farm quelques instants avant les Yankees. Les deux camps renforcèrent leurs positions le 8 mai et se retranchèrent. Le 9 mai, Grant et Meade envoyèrent deux divisions du V Corps de Warren de l'autre côté du Pô pour tenter de tourner les confédérés à gauche, mais ils furent repoussés par Henry Heth. division le 10 mai. Le 11 mai, les fédéraux ont lancé une série d'attaques non coordonnées, au coup par coup et finalement infructueuses contre les rebelles sur Laurel Hill et le saillant qui est devenu connu sous le nom de "Muleshoe".

Au crépuscule, un officier entreprenant, le colonel Brevet Emory Upton, qui n'avait obtenu son diplôme de West Point que trois ans plus tôt, a lancé un assaut surprise avec 12 régiments qui ont pénétré la partie gauche du saillant de Muleshoe, mais l'attaque n'a pas été correctement soutenue, et le les attaquants ont fini par reculer. Cependant, Grant et Meade ont décidé de reprendre les tactiques d'Upton à plus grande échelle, en se concentrant sur le sommet du Muleshoe, qui a toujours été connu sous le nom d'"Angle sanglant". L'assaut initial s'est écrasé dans les retranchements confédérés à 5 AM le 12 mai, capturant quelque 3000 rebelles, dont deux généraux.

Mais Lee a répondu par une série de contre-attaques, ce qui a entraîné un combat soutenu, souvent au corps à corps, alors que les deux côtés alimentaient des renforts dans la mêlée. Pendant ce temps, le IX Corps de Burnside tenta de soutenir l'attaque principale en frappant le combat confédéré, mais les attaquants eux-mêmes furent frappés sur le flanc par des contre-attaques rebelles. Après 22 heures de combats ininterrompus, Lee a pu construire une position plus solide le long de la base du saillant de Muleshoe.

Le 14, les fédéraux abandonnèrent leurs lignes le long du saillant et commencèrent à déplacer leurs forces vers l'est. Lee a répondu en déplaçant ses propres forces dans cette direction également. Pensant que Lee avait probablement dépouillé ses anciennes lignes pour faire face au déplacement vers l'est, Grant et Meade envoyèrent les IIe et VIe Corps pour attaquer à nouveau la base du Muleshoe. Mais l'attaque fut stoppée par des tirs d'artillerie dévastateurs et Grant abandonna bientôt le plan.

N'ayant pas réussi à déloger Lee, Grant et Meade se préparèrent à nouveau à manœuvrer vers le sud et l'est. Soupçonnant qu'un tel mouvement était en cours, Lee a envoyé le II Corps d'Ewell pour sonder la droite fédérale. Le résultat fut une rencontre sanglante à Harris Farm le 19 mai, qui n'a servi qu'à ajouter au carnage, un autre hommage à Moloch :

En deux semaines de bataille acharnée, l'Union avait subi 18 000 pertes, la Confédération entre 11 000 et 12 000. Maintenant, les deux armées se sont précipitées vers la rivière North Anna.

North Anna et Cold Harbor

Lee est arrivé à la rivière North Anna le 22 mai pour tenter d'empêcher l'armée du Potomac de traverser. Meade et Grant attaquent le 23 et s'emparent du pont télégraphique. Repoussant une attaque vicieuse du corps d'A.P. Hill, d'autres troupes fédérales ont traversé l'Anna du Nord plus à l'est à Jericho Mills.

Mais Lee sentit que l'armée du Potomac marchait dans un piège. La disposition de l'armée du Potomac a fourni à Lee l'occasion de vaincre les ailes de l'Union en détail. En conséquence, il a organisé son armée en une ligne en forme de V inversé qui a empêché Meade d'unir les deux ailes de son armée. Mais en raison de sa propre maladie et, plus important encore, de son manque de confiance dans la capacité de ses commandants de corps (Hill, Ewell et RH Anderson, qui avait remplacé Longstreet après avoir été blessé au Wilderness) à exécuter un plan aussi complexe, Lee n'a jamais tendu le piège. Lee manquait certainement à Longstreet, son commandant de corps le plus fiable et le plus compétent.

Subissant de lourdes pertes à Ox Ford le 24 mai dans une tentative infructueuse d'unir leurs lignes, les fédéraux se sont de nouveau déplacés vers le sud-est, traversant la rivière Pamunkey à Hanovertown, à seulement quelques kilomètres au nord-est de Richmond. Devinant que Grant et Meade se déplaceraient ensuite vers l'ouest contre les voies ferrées de Richmond, Lee prit une position défensive le long du ruisseau Totopotomoy.

Le 1er juin, la cavalerie de l'Union dirigée par Phil Sheridan s'empare du carrefour de Cold Harbor, et les deux armées convergent vers l'emplacement. Les confédérés passèrent tout le 2 juin à construire une solide position défensive, ce qui leur fut bien utile lorsque Grant et Meade lancèrent une série d'assauts frontaux le lendemain. Le résultat fut un massacre, l'armée du Potomac subissant quelque 7 000 pertes en quelques heures seulement. Sentant le désespoir de l'assaut à venir, les soldats de l'Union ont cousu des morceaux de tissu avec leurs noms au dos de leurs tuniques.

À propos de Cold Harbor, Upton a écrit : « nos hommes ont… été stupidement et sans motif sacrifiés… Nous avons reçu l'ordre imprudent d'attaquer les retranchements de l'Ennemi (sic), ne connaissant ni leur force ni leur position. Notre perte était lourde et inutile. » Grant était d'accord. « J'ai toujours regretté que le dernier assaut à Cold Harbor ait jamais été lancé… aucun avantage n'a été obtenu pour compenser les lourdes pertes que nous avons subies. »

Le coût humain de la campagne de Virginie de mai-juin 1864 était stupéfiant. Lee a perdu un tiers de ses hauts dirigeants, 33 000 de ses meilleures troupes (et irremplaçables) et la plupart de ses capacités offensives. Meade a subi 55 000 pertes en plus de la perte de milliers de soldats vétérans dont les enrôlements de trois ans ont pris fin. Comme l'a fait remarquer un historien, « en bref, les deux armées sont sorties de la campagne comme l'ombre d'elles-mêmes. »

La campagne de Virginie de mai-juin 1864 reflétait la philosophie militaire de Grant. « L'art de la guerre, a-t-il soutenu, est assez simple. Trouvez où vos ennemis se trouvent. Atteignez-le dès que vous le pouvez. Frappez-le aussi fort que vous le pouvez et aussi souvent que vous le pouvez, et continuez d'avancer. Le coût terrible de la campagne Virginia Overland a conduit certains à rejeter Grant comme boucher, mais la vérité est bien plus complexe. . Cette campagne a démontré que Grant, contrairement à ses prédécesseurs, comprenait ce qu'il faudrait pour vaincre la Confédération.

Le succès stratégique de Grant était nécessaire pour vaincre le Sud, mais il n'impressionna pas le public du Nord. La lassitude de la guerre, exploitée par les soi-disant « démocrates de la paix » ou Copperheads, a mis en péril l'espoir de Lincoln d'être réélu. Ce n'est qu'après la victoire de Farragut à Mobile Bay, la capture d'Atlanta par Sherman et le succès de Phil Sheridan à chasser les confédérés de la vallée de Shenandoah à la fin de l'été et à l'automne 1864 que l'hostilité envers la guerre dans le Nord a suffisamment reculé pour s'assurer que le président reprendrait ses fonctions et mènerait la guerre de rébellion à son terme.


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Commentaires:

  1. Nazil

    À mon avis, vous admettez l'erreur. Écrivez-moi dans PM.

  2. Elliot

    Bravo, l'idée géniale et elle tombe à pic

  3. Guiderius

    Je suis désolé, mais, à mon avis, vous vous trompez. Je peux défendre la position. Écrivez-moi dans PM, nous en discuterons.

  4. Arale

    Quels bons mots



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